Annemiek van Vleuten ei aloittanut pyöräilyn uraansa tavoittelemalla Tour de Francen voittoa. Vleutenissa, Alankomaissa, 1980- ja 90-luvuilla varttuneena hänen ensimmäiset muistonsa miesten kilpailusta olivat rakeisia televisiomateriaalia, joissa näytettiin hänen kotijoukkueensa Buckler-Colnago-Decca Rabobankin pelipaidoissa kilpailevia ratsastajia. Hän jäi koukkuun: ”Ensimmäisen Tour de Francen katsoin, kun olin kahdeksanvuotias, eivätkä vanhempani tienneet mitään pyöräilystä. Se vaikutti minuun, varsinkin kun Rabobankin ajaja oli edessä. Rabobank oli hollantilainen joukkue, jossa oli hollantilaisia kuljettajia, ja kun perheeni lähti ulos rannalle, minä jäin sisälle katsomaan näitä vaiheita. ”Katsoin vain Tour de Francea, enkä koskaan ajatellut olevani pyöräilijä. Pyöräily tuntui olevan kaukana kaikesta, mihin voisin osallistua, mutta minulla on erityisiä muistoja Rabobankin ajajista, ja se oli ensimmäinen muistoni Tour de Francesta.” Van Vleuten puhui nämä sanat kansainvälisessä lehdistötilaisuudessa ylpeys ja voitto äänessään, kun hän käytti keltaista pelipaitaa, jonka hän ansaitsi voitettuaan kokonaiskilpailun tittelin vuoden 2022 Tour de France Femmes -kilpailussa 32 vuotta sen jälkeen, kun hän oli katsellut Rabobankin kilpailua miesten Tourilla televisiosta.Hän oli lähtenyt kahdeksanpäiväiseen kilpailuun suosikkina, mutta hän joutui kokemaan pettymyksen ja epävarmuuden, joka liittyi odottamattomaan vatsatautiin, joka iski hänen kehoonsa ensimmäisellä etapilla Pariisissa. Hän ponnisti fyysisten oireiden läpi ja pysyi kilpailun kokonaiskilpailun kärjen tuntumassa. Hän odotti, että pahin sairaus laantuisi. Ja kun näin kävi, hän aloitti riehumisen peräkkäisillä vuoristovaiheilla, joilla hän voitti yksin Le Marksteinin ja La Super Planche des Belles Fillesin ja varmisti himoitun voiton. ”Keltainen voitto La Planchella oli paras tapa päättää se. Se oli erityistä. Kaikki katsojat hurrasivat nimelleni matkalla ylös ja alas”, hän sanoi.Tour de France Femmes -kilpailun voitto oli yksi hänen kruunaavista saavutuksistaan kaudella, jolla hän on saavuttanut useita virstanpylväitä. Se alkoi Omloop Het Nieuwsbladin voittoon johtaneella kaksoissprintillä Demi Volleringiä vastaan ja sen jälkeen soolovoitolla Liège-Bastogne-Liègessä. Hän varmisti kolmannen kokonaistittelin Giro d’Italia Donne -kilpailussa ja voitti Tour de France Femmes -kilpailun heinäkuussa ja voitti sitten toisen kokonaistittelin Challenge by la Vuelta -kilpailussa syyskuussa. Yhdessä vuoden dramaattisimmista hetkistä maanteiden MM-kilpailuissa Van Vleuten palasi sekajoukkueiden releessä tapahtuneesta onnettomuudesta, jossa hän mursi kyynärpäänsä, hämmästyttääkseen naisten maantiepyöräilyn eliittiä ja voittaakseen sateenkaaripaidan – uransa toinen maantiepyöräilyn maailmanmestaruus sen jälkeen, kun rohkea 104 kilometrin soolohyökkäys johti hänen voittoonsa Harrogatessa vuonna 2019.WOLLONGONG AUSTRALIA Syyskuu 24 Kultainen mitalisti ja maailmanmestari voittaja Annemiek Van Vleuten Alankomaista suutelee pokaaliaan palkintokorokkeella mitaliseremoniassa 95. UCI Road World Championships 2022 Naisten Elite Road Race 1643km yksipäiväinen kilpailu Wollongongista Wollongongiin Wollongong2022 24. syyskuuta 2022 Wollongongissa Australiassa Kuva: Con ChronisGetty ImagesAnnemiek van Vleuten voittaa naisten maantieajon vuoden 2022 MM-kilpailuissa (Image credit: Getty Images)Virstanpylväitä saavutetaan pienillä, johdonmukaisilla saavutuksilla, jotka ajan mittaan lisättynä vastaavat jotain suurta. Van Vleuten paljasti välähdyksen asioista, joista hän ja hänen valmentajansa Louis Delahaije keskustelevat jokaisen kauden lopussa, pienten askelten tarkastelusta ja tehotiedoista, jotka heijastavat suurempaa lopputulosta. Tämä vuosi oli Van Vleutenin 16. kilpailuvuosi sen jälkeen, kun hän siirtyi ammattilaiseksi vuonna 2008. Hänestä on tullut yksi maailman tunnetuimmista urheilijoista, joka on voittanut maailmanmestaruuden ja olympiakultaa ja noussut urheilun huipulle hieman myöhemmin urallaan menestymällä yhden päivän klassikoissa, aika-ajoissa ja korkeilla vuorilla. Hän juhli 40-vuotissyntymäpäiväänsä lokakuussa Tour de Romandie -kiertueella, jossa hän debytoi Movistarin uudessa sateenkaaripaidassa. Se oli hänen vuoden viimeinen kilpailunsa.Van Vleuten lähestyy myös uransa loppua, sillä hän jää eläkkeelle vuonna 2023, mutta hän ylittää edelleen kaikki harjoittelu- ja kilpailutavoitteensa ja saavuttaa virstanpylvään virstanpylvään toisensa jälkeen. ”Joka vuosi istun alas valmentajani kanssa ja syömme illallisella arvioidaksemme viime vuotta ja tehdäkseni suunnitelman uudelle vuodelle. Joka vuosi hän sanoo: ’Se ei voi olla parempi kuin tämä vuosi.’ Mutta tämä oli ehdottomasti paras vuoteni koskaan.” Van Vleuten sanoi: ”Kaikki asettamani tavoitteet, lukuun ottamatta hyvää suoritusta henkilökohtaisessa aika-ajossa MM-kilpailuissa, kaikki tavoitteet, jotka minulla oli tällä kaudella, toteutuivat. Se on uskomatonta.” ”Tulokset, mutta myös suorituskyky, olen edelleen parantunut, koska minulla oli parhaat 5, 10 ja 20 minuutin tehot tänä vuonna. Täytin 40 vuotta, mutta olen edelleen parantunut numeroiden kanssa. Se tarkoittaa, että tasoni nousee edelleen, mikä on välttämätöntä, koska [women’s peloton] ympärilläni paranee ja paranee. Kentän laatu on korkeampi ja voittaminen on vaikeampaa, joten on hienoa, että meillä on silti melkoinen kausi.”

Roolimallit

Mikä on Van Vleutenin salaisuus pysyä motivoituneena ja menestyä ammattilaispyöräilyssä?Hän paljasti, että hän löysi uransa alkuvaiheessa pyöräilyn mentorin Marianne Vosista. He kilpailivat samassa joukkueessa vuodesta 2009 vuoteen 2014 DSB Bank-Nederland Bloeitissa, josta myöhemmin tuli Rabobankin naisten ohjelma. Se käynnistettiin saman nimikkosponsorin alaisuudessa kuin se miesten joukkue, jota hän katseli Tour de Francen kilpailua kaikki ne vuodet sitten televisiosta, ja siitä tuli hänen joukkueensa. Van Veuten ja Vos palaavat yhteen myös joukkuetovereina Hollannin maajoukkueen suurissa mestaruuskilpailuissa. ”Opin Mariannelta, että hauskuus on hyvän suorituksen perusta”, sanoo Van Veuten. Van Vleuten sanoi. ”Varsinkin uramme alussa sprintasimme merkkejä ja meillä oli paljon hauskaa pyörällä, teimme paljon virheitä ja teimme kovasti töitä, mutta hauskuus oli aina perusta. Sillä tavalla hän oli roolimallini, ja olin onnellinen, että ajoin hänen kanssaan joukkuetoverina urani ensimmäisinä vuosina.” Pyöräilyn ulkopuolella Van Vleuten saa inspiraatiota tenniksen ammattilaispelaajilta, kuten Rafael Nadalilta. ”Pidän siitä, että he pelaavat reilua peliä. He ovat loistavia johtajia ja roolimalleja kentällä ja sen ulkopuolella. Yleisesti ottaen urheiluihmiset, jotka eivät ole suuria vain urheilun sisällä, vaan myös urheilun ulkopuolella, ovat inspiroivia minulle.” Viimeisenä vuotenaan Van Vleuten aikoo tehdä kaiken – vielä kerran – viimeisen kerran, ja hänen päätavoitteensa on voittaa Giro d’Italia Donne ja Tour de France Femmes -kilpailu, kaikki sateenkaaripaita yllään. Ammattilaispyöräilyssä ei ole paljon parempaa. Van Vleuten on vakuuttunut siitä, että hän aikoo toteuttaa eläkesuunnitelmansa ensi kauden lopussa huolimatta huhuista, joiden mukaan hän saattaisi harkita asiaa uudelleen: ”Maailmanmestaruus ja sateenkaaripaidan kantaminen on minulle vahvistus sille, että lopettaminen ensi vuonna – sen jälkeen kun olen kantanut sateenkaaripaitaa koko kauden – on paras tapa lopettaa. Minulla ei ole mitään epäilyksiä. Nautin siitä ensi vuoden loppuun asti”, hän sanoi.

”Minun on löydettävä uusi intohimo

Serena Williams paljasti eläkesuunnitelmansa johtavassa muotilehdessä Voguessa julkaistussa jäähyväisesseessä tennikselle. Eläkkeelle siirtymisen sijaan hän kuvasi kokemustaan evoluutioksi. Van Vleuten oli samaa mieltä Williamsin lähestymistavasta ammattilaisuransa lopettamiseen ja sanoi, että hän leikkii usein ajatuksella, että hän voisi jatkaa urheilemista, vaikka ei enää kilpailisi. Vaikka hän on vielä määrittelemässä seuraavaa tehtäväänsä, hän aikoo työskennellä urheilijoiden parissa: ”Haluaisin työskennellä nuorten pyöräilijöiden kanssa, eikä kyse ole siitä, että jos lopetan pyöräilyn, en voisi valmentaa aktiivisena pyöräilijänä. Voin jatkaa siinä roolissa ilman pyöräilyä tai kilpailemista, joten sillä tavalla se on enemmänkin jatkoa, vain eri roolissa.” Van Vleuten sanoi. Silti hänellä ei ole harhakuvitelmia siitä, kuinka vaikeaa pyörien ripustaminen voi olla, ja muutos urheilijan elämäntyylistä, joka perustuu tavoitteiden asettamiseen, rutiiniin ja kurinalaisuuteen, on uusi. ”Minulla on niin paljon intohimoa kehittää itseäni fyysisesti suunnitelman avulla, jotta olisin parhaassa mahdollisessa kunnossa oikealla hetkellä, ja myös valmistautua henkisesti ja fyysisesti valmentajani ja tiimini kanssa asettamaan joitakin tavoitteita. Kun lopetan pyöräilyn, uuden intohimon löytäminen on mielenkiintoinen haaste. ”Olen ymmärtänyt, etten löydä samaa intohimoa, vaan minun on löydettävä uusi intohimo. Olen varma, että löydän jotain. Siitä tulee haastavaa. Pidän siitä, että menen pois mukavuusalueeltani, ja pyöräilyn lopettaminen on myös pois mukavuusalueeltani. Se antaa minulle myös uusia mahdollisuuksia, ja alussa se on hieman pelottavaa, mutta se antaa minulle myös paljon vastinetta.”NINOVE BELGIA 27. helmikuuta 27 Annemiek Van Vleuten Alankomaista ja Movistar-tiimin naiset 16. Omloop Het Nieuwsblad 2021 -kilpailun aikana 1244 kilometrin pituinen kilpailu Gentistä Ninoveen Geraardsbergenin muuri Mur de Huy De Muurin mukulakivikilpailu OmloopHNB OHN21 FlandersClassic 27. helmikuuta 2021 Belgiassa Ninovessa Kuva: Bas CzerwinskiGetty ImagesVan Vleuten voitti Flanderin kierroksen 10 vuoden erolla (Kuvan luotto: Getty Images)Van Vleutenin uudet pyrkimykset saattavat löytää hänet takaisin Movistarilta tai vastaavasta ohjelmasta. Mikään ei kuitenkaan ole vielä kiveen hakattu, mutta hän sanoi voivansa nähdä itsensä valmentajana tai jopa siirtymässä urheilupsykologian alalle: ”Minulle antaa energiaa se, että Movistarilla näen nuoren naisryhmän, joka kehittyy niin nopeasti, ja ympärilläni oleva henkilökunta on tällä matkalla. Nuorten ihmisten ja innokkaiden urheilijoiden kanssa työskenteleminen on jotain, mitä haluaisin tehdä, hän sanoi: ”Olen varma, etten haluaisi tehdä sitä autosta, joten en tule DS. Minun täytyy miettiä, missä roolissa voin työskennellä nuorten urheilijoiden kanssa, miten voin inspiroida ja valmentaa heitä, urheilupsykologina tai tiimipäällikkönä tai valmentajana, ja missä voin vaikuttaa.” Movistarin tiimipäällikkö Sebastián Unzué on työskennellyt Van Vleutenin kanssa siitä lähtien, kun hän liittyi tiimiin vuonna 2021, ja hän myönsi, että hänen läsnäolonsa Espanjassa sijaitsevassa joukkueessa on auttanut sitä kasvamaan yhdeksi Women’s WorldTourin huippujoukkueista vain kahdessa kaudessa. Vaikka hän ymmärtää, että Van Vleutenin kaltainen kuljettaja on korvaamaton, joukkue on panostanut tulevaisuuden kuljettajien kehittämiseen. ”Meille tulee olemaan vaikeaa hyvästellä Annemiek. Olemme työskennelleet joukkueemme nykyisyyden ja tulevaisuuden parissa. Solmimme parhaillaan sopimuksia lahjakkaiden kuljettajien kanssa, jotka voisivat ottaa Annemiekin roolin tulevaisuudessa. Meidän on vaikea menettää maailman paras kuljettaja”, hän sanoi. ”Annemiekin kaltaista pelaajaa ei luultavasti koskaan tule, mutta joukkue on valmis ottamaan tämän haasteen vastaan vuonna 2024, olemaan kilpailukykyinen ja pysymään huipulla, vaikka Annemiek ei olisi mukana.”

Olemme päässeet niin pitkälle

Van Vleuten sanoi, että naisten ammattilaispyöräilyä on tuskin enää tunnistaa siitä, kun hän aloitti kilpailemisen 16 vuotta sitten. Urheilun kehitys on tapahtunut lähes samanaikaisesti hänen oman menestyksekkään uransa kanssa – hän on sekä seurannut että auttanut lajin kehittymistä. Vähimmäispalkan käyttöönotto huipputason joukkueille vuonna 2020, suoraa televisiolähetystä koskevat vaatimukset kaikissa naisten huipputason kilpailuissa ja Tour de France Femmesin uudelleensyntyminen, joita Van Vleuten on ollut edistämässä, ovat kaikki helpottaneet tapahtumien, joukkueiden ja ajajien kasvua ja näkyvyyttä. Joillakin lajin osa-alueilla on vielä parantamisen varaa, mutta Van Vleuten sanoi nähneensä naisten pyöräilyn ottaneen uransa aikana merkittäviä edistysaskeleita: ”Kun muistelen ensimmäistä vuotta UCI-tiimissä, mielestäni teimme kaiken pienessä pakettiautossa. Teimme Tour du Limousin [while travelling] pienessä pakettiautossa yhdessä, ja seuraava kilpailu oli aika-ajo Ruotsissa, ja matkustimme kaksi päivää siinä pakettiautossa. Minulle maksettiin 100 euroa kuukaudessa”, hän sanoi. ”Kun katson, missä olemme nyt, olin myös siksi aivan haltioissaan, kun Tour de France järjestettiin tänä vuonna. Se oli niin valtava virstanpylväs, että se järjestettiin meille, ja [ASO] halusin luoda meille tuon kilpailun.”Movistar Teamsin hollantilainen Annemiek Van Vleuten C päällään kokonaiskilpailun johtajien keltainen paita juhlii voitettuaan 8. ja viimeisen vaiheen uuden painoksen Womens Tour de France pyöräilykilpailun 1233 km välillä Lure ja La Super Planche des Belles Filles 31. heinäkuuta 2022 Kuva: JEFF PACHOUD AFP Photo by JEFF PACHOUDAFP via Getty ImagesAnnemiek van Vleuten Tour de France Femmes -kilpailussa (Image credit: Getty Images)Hän vertasi kokemustaan Flanderin kierroksen voittamisesta vuonna 2011 ja saman kilpailun voittamisesta kymmenen vuotta myöhemmin lähes yöllä ja päivällä, varsinkin nyt, kun kilpailut joko televisioidaan tai striimataan suorana lähetyksenä: ”Kun vuonna 2011 ei ollut televisiointia, nyt ihmiset pyytävät, että pienet kilpailut televisioidaan. Kun voitin ensimmäisen Flanderin kierrokseni, maalissa otettiin sekunnin kuva, koska kamera oli vahingossa jo asennettu sinne miesten kilpailun maaliin myöhemmin päivällä. Vuonna 2011 ei ollut televisiolähetyksiä”, hän sanoi.Tour de France Femmesin uuden version ensimmäinen osakilpailu, joka järjestettiin jossain vaiheessa vuosina 1984-89, oli suuri menestys sekä kilpailun että brändin ja markkinoitavuuden kannalta. Tiedotusvälineet, fanien läsnäolo ja kiinnostus osoittivat kisan suosiota kansainvälisesti.Kahdeksan kisapäivän aikana Ranskassa oli yhteensä lähes 20 miljoonaa katsojaa, ja virallisten Tour de France Femmes -lukujen mukaan France 2:lla ja France 3:lla oli keskimäärin 2,25 miljoonaa katsojaa etappia kohden, mikä merkitsi 26,4 prosentin yleisöosuutta. Pelkästään finaalia, jossa Van Vleuten otti voiton La Super Blanche des Belles Filles -kilpailun huipulla, seurasi yli 5 miljoonaa ranskalaista katsojaa. ”Kun näen ne valtavat askeleet, jotka otimme, ja kuinka monet ihmiset seurasivat minua ja tunsivat nimeni Tour de France -voiton jälkeen, olen erittäin ylpeä nähdessäni ja tietäessäni, mistä tulimme, missä olemme nyt, ja kuinka nopeasti se on kasvanut ja voi edelleen kasvaa – kuinka monet ihmiset voivat seurata kilpa-ajojamme – se on suuri asia.”