Ercole Baldini, Giro d’Italian ja maantieajon maailmanmestaruuden voittaja vuonna 1958, kuoli 89-vuotiaana kotonaan Villanovassa, Italiassa keskiviikkona lyhyen sairauden jälkeen.Baldini, joka sai lempinimen Il Treno di Forlì – ”Forlì Express” – Baldinin lahjat rouleurina veivät hänet loistavaan menestykseen maantiellä ja radalla 1950-luvun lopulla.Viimeisenä amatöörivuotenaan vuonna 1956 Baldini rikkoi Jacques Anquetilin tuntiennätyksen ja saavutti myöhemmin joulukuussa Melbournen olympialaisissa huomattavan voiton maantieajossa.Kahden vuoden sisällä Baldini voitti Giron ja voitti sateenkaaripaidan Reimsin MM-kisoissa.Baldini syntyi Forlìssa vuonna 1933 neljäntenä kuudesta pojasta. Hän aloitti kilpaurheilun 17-vuotiaana tehtyään vaikutuksen paikallisiin ammattilaisiin, jotka kohtasivat hänet koulumatkoillaan. Hänen raaka voimansa suuntautui pian radalle, ja vuonna 1954 Baldini teki amatöörin tuntiennätyksen 44,870 km.Vuoden asepalveluksen jälkeen Baldini nautti kultaisesta kaudesta 1956, joka oli hänen viimeinen kautensa amatöörinä.Syyskuun alussa hän voitti maanmiehensä Leandro Fagginin Kööpenhaminassa, ja palattuaan Italiaan Baldini päätti taistella Jacques Anquetil’n suoraa tuntiennätystä vastaan. Milanon Vigorellin radalla 15 000 hengen yleisön edessä Baldini pisti yli 200 metriä Anquetilin merkkiin ja teki uuden ennätyksen 46,394 kilometriä.Joulukuussa Baldini teki pitkän matkan Melbournen olympialaisiin, joissa hän oli omaa luokkaansa maantieajossa. Hän karkasi yksin, kun kaksi kierrosta oli jäljellä, ja kruisaili kotiin lähes kaksi minuuttia ennen Arnaud Geyrea. Järjestelytoimikunta oli hukannut Italian kansallislaulun tallenteensa palkintokorokeseremoniaa varten, mutta väkijoukon hajanaiset italialaiset emigrantit korvasivat tämän laulamalla Inno di Mameli -laulun sen jälkeen, kun Baldinille oli myönnetty kulta.Baldini siirtyi ammattilaiseksi Legnanon kanssa vuonna 1957 ja teki heti vaikutuksen Giro-debyytissään voittamalla Forte dei Marmin aika-ajon ja sijoittumalla kokonaiskilpailun kolmanneksi Gastone Nencinin ja Louison Bobet’n jälkeen.Pian tämän jälkeen Baldini kruunattiin Italian kansalliseksi mestariksi ja kauden lopussa hän voitti Fausto Coppin kanssa Trofeo Baracchin. Tilaisuutta kutsuttiin soihdun siirtämiseksi, ja vaikka fyysisten ongelmien vuoksi Baldini ei kestänyt pitkään huipulla, hänen liekkinsä paloi kirkkaasti, kun hän teki sen.Ercole Baldini ja Marco Pinotti ennen aika-ajoa Salzburgin MM-kilpailuissa 2006.Ercole Baldini ja Marco Pinotti ennen aika-ajoa Salzburgin MM-kilpailuissa 2006 (Image credit: Sirotti).

Giro ja MM-kisat 1958

Vuonna 1958 Baldini oli Girossa ylivoimainen, voitti kaksi aika-ajoa ja lisäsi vielä kaksi kisan kovinta vuoristovaihetta, mukaan luettuna loppuviikolla ajettu Tappone Bolzanoon. Hän vei maglia rosa -voiton Milanoon neljän minuutin erolla Jean Brankartiin ja kuuden minuutin erolla Charly Gauliin.Gaul voitti Tour de Francen samana vuonna, mutta Baldini jätti kisan väliin ja valmistautui Reimsissä järjestettäviin maantieajon MM-kilpailuihin. Huolimatta asemastaan Giro-voittajana Baldini löysi itsensä päivän ensimmäisestä tauosta toisella kierroksella Italian tiekapteenina toimineen Coppin ohjeiden mukaisesti.Etupäässä Baldini liittyi maanmiehensä Nencinin, kolminkertaisen Tour-voittajan Louison Bobet’n ja hollantilaisen Gerrit Voortingin kanssa neljän miehen muodostamaan ryhmään, joka näytti epäonnistuvan Champagnen alueen halki kulkevalla kumpuilevalla reitillä.Kun muut tauolla olleet alkoivat kuitenkin horjua, Baldini pysyi lujana. Bobet oli Baldinin viimeinen mies pystyssä, mutta edes hän ei pystynyt vastaamaan italialaiseen, kun tämä kiihdytti hieman yli kaksi kierrosta ennen loppua. Baldini voitti Bobet’n yli kahdella minuutilla, kun André Darrigade voitti sprintissä pronssia.Välittömästi kisan jälkeen italialainen lehdistö kehui Baldinin voittoa ikääntyvän Coppin taktisen mestariluokan hedelmänä. Baldini itse tiesi, että totuus oli toinen, vaikkakin hän väläytteli sitä: ”Niin kaikki toimittajat kirjoittivat: Coppin suuri intuitio, Coppin suuri strategia, Coppin suuri lahja… Näytti siltä, että hän oli voittanut maailmanmestaruuden, en minä”. Baldini kertoi La Repubblicalle vuonna 2019: ”Pian sen jälkeen, [Nino] Defilippis kertoi minulle, että Coppi oli kilpailun aikana myöntänyt hänelle: ”Lähetin hänet tielle saadakseni hänet murtumaan, ja nyt hän lopulta voittaa.” Olin itsekin epäillyt sitä, ja nyt sain vahvistuksen. Mutta pysyin hiljaa: jos olisin vastannut, niin paljon vaikutusvaltaa kuin Coppilla oli lehdistössä, olisin joutunut näyttämään hölmöltä.” Baldini ei enää koskaan noussut aivan samoihin korkeuksiin, vaikka hän sijoittui kokonaiskilpailun kuudenneksi Tour-debyytissään seuraavalla kaudella voittaen etapin, joka kulki Alppien yli Italiaan ja Saint Vincentiin.Seuraavina vuosina Baldinia haittasivat umpilisäkeleikkauksen jälkivaikutukset, mikä ei auttanut hänen luontaista taipumustaan lihoa, mutta hän pysyi silti kunnioitettavana rouleurina, ja hän voitti Grand Prix des Nationsin vuonna 1960.Baldini sijoittui kymmenen parhaan joukkoon Girossa ja Tourilla jälleen vuonna 1962, ja hän saavutti MM-pronssia vuonna 1964 ennen kuin hän jäi eläkkeelle kauden lopussa sijoituttuaan toiseksi Trofeo Baracchin osakilpailussa nuoren Vittorio Adornin seurassa.Eläkkeelle jäätyään Baldini työskenteli jonkin aikaa urheilujohtajana, erityisesti SCIC:n kanssa 1960-luvun lopulla ja 1970-luvun alussa, ja myöhemmin hän toimi Italian ajajien liiton ja Italian pyöräilyliigan puheenjohtajana.Vuonna 2016 Baldini otettiin Giro d’Italian Hall of Fameen, ja vuonna 2018 häntä juhlittiin Forlissa hänen kuolemattoman kautensa 1958 60-vuotispäivän kunniaksi. Italian entinen maajoukkuevalmentaja Davide Cassani antoi torstaina La Gazzetta dello Sportin sivuilla tunnustusta Baldinin urheilijaominaisuuksille ja nöyryydelle ihmisenä. ”Hän oli mahtava, lihaskimppu, jolla oli kaksi hartioita kuin vaatekaapilla”, – Cassani kirjoitti. ”Mutta ennen kaikkea meille romagnalaisille pojille hän oli jumala maan päällä.”Ercole Baldini syntyi 26. tammikuuta 1933 Forlìssä, Italiassa. Hän kuoli Vilanova di Forlìssä, Italiassa 1. joulukuuta 2022.