Santos Tour down Underin järjestäjät ovat vahvistaneet, että entinen Grand Tour -voittaja Chris Froome (Israel Premier Tech), Geraint Thomas (Ineos Grenadiers) ja Simon Yates (BikeExchange-Jayco) aloittavat kautensa 2023 Australian WorldTour-kilpailussa.Tour Down Under ei ole ollut WorldTour-kilpailu vuoden 2020 jälkeen COVID-19-pandemian ja Australiaan suuntautuvien matkustusrajoitusten vuoksi, ja sen sijaan Australiassa on järjestetty pienempiä kansallisia tapahtumia. Johtavat joukkueet palaavat vuonna 2023, ja naisten kilpailu on ensimmäistä kertaa osa WorldTouria. Kilpailut alkavat lauantaina 14. tammikuuta Schwalbe Classic -iltakilpailulla. Naisten Tour Down Under ajetaan 15.-17. tammikuuta ja miesten 17.-22. tammikuuta.Miesten kisan reittiä on muutettu, ja siihen on lisätty 5,5 kilometrin mittainen prologiaika-ajo ja huippufinish Mount Loftylla, kun taas usein ratkaiseva Willunga Hillin maali puuttuu vuonna 2023.Froome ajoi Tour Down Underin viimeksi vuonna 2010, ja Israel Premier Tech -joukkueessa ovat mukana vuosien 2018 ja 2019 Tour Down Under -voittaja Daryl Impey ja vuoden 2022 Tour de France -kilpailun viidennen etapin voittaja Simon Clarke. Israel Premier Tech pudotettiin WorldTourista vuodeksi 2023, mutta se aloittaa pisteiden metsästyksen Tour Down Underilla, kun se pyrkii säilyttämään WorldTour-statuksensa vuonna 2026 tai aiemmin. ”Kisa on muuttunut paljon siitä, kun olin siellä vuonna 2010, se on kasvanut ja parantunut vuosi vuodelta ja on nyt yksi pyöräilykalenterin tärkeimmistä kilpailuista”, sanoo Israel Premier Tech. Froome sanoi: ”Meillä on vahva joukkue, ja uskon, että voimme lähteä liikkeelle hienoilla tuloksilla Santos Tour Down Underissa.” Thomas on usein halunnut aloittaa kautensa Tour Down Underin ja Australian kesän lämmössä. Hän on jo vahvistanut tähtäävänsä Giro d’Italiaan vuonna 2023 sijoituttuaan kolmanneksi vuoden 2022 Tour de Francessa. Thomasin lisäksi Ineos Grenadiersin kokoonpanossa ovat nuori australialainen Luke Plapp sekä brittiveljekset Ethan ja Leo Hayter. Thomas matkustaa todennäköisesti Australiassa uuden vuoden aikana akklimatisoitumaan ja harjoittelemaan tammikuussa ennen Tour Down Underin kilpailua. ”En malta odottaa, että pääsen sinne Adelaiden lämpöön, jossa on hienoja teitä harjoitteluun, ja odotan innolla, että pääsen aloittamaan vuoden siellä.” Thomas sanoi: ”Ineos Grenadiersilla on vahva kokoonpano; paljon hyviä nuoria kavereita ja paikallinen sankari ’Plappy’, joten pyrimme ajamaan aggressiivisesti ja yrittämään saada mahdollisimman paljon irti.” ”Olen varma, että ilmapiiri tulee olemaan mahtava, varsinkin kun kisaa ei ole ollut siellä pariin vuoteen, joten en malta odottaa, että pääsen taas nauttimaan australialaisesta ilmapiiristä.”Simon Yates palaa Tour Down Underiin sen jälkeen, kun kaatuminen lopetti hänen tavoitteensa vuonna 2020 etapilla 2. Vuelta a Españan voittaja vuodelta 2018 johtaa pääosin australialaista kokoonpanoa, joka pyrkii jälleen voittamaan kotikentällään. ”Olen todella iloinen voidessani aloittaa kauteni heti Santos Tour Down Underissa”, sanoo Yates. Yates sanoi: ”Osallistun kilpailuun vasta toista kertaa, mutta se on erityinen kilpailu minulle ja erityisesti koko tiimillemme. Näin, että tämän vuoden reitillä on ensimmäistä kertaa Mount Lofty -kiipeily, joka näyttää todella haastavalta.” Tour Down Under vahvisti hiljattain, että vuoden 2022 Giro d’Italia -kilpailun voittaja Jai Hindley lähtee mukaan, ja Australiaan odotetaan tammikuussa myös monia muita nimekkäitä kuljettajia.”Se osoittaa, miten tärkeää on, että TDU:n johdonmukaisesti tarjoama loistava kilpailuvalmistelu tulevaa pyöräilykautta varten”, kilpailun johtaja Stuart O’Grady sanoi. ”Chris Froome on kansainvälinen urheilun supertähti ja ainoa yhä kilpaileva ajaja, joka on voittanut neljä Tour de Francea. Se, että hän pitää Adelaidea tärkeänä askeleena nuorentaessaan kuuluisaa uraansa melkein uransa päättäneen onnettomuuden jälkeen, lämmittää sydäntä paitsi kisajärjestäjänä myös fanina. ”Sitten on Geraint Thomas, joka ajaa 19. kautensa ammattilaisena, ja Simon Yates, joka on yksi maailman parhaista kiipeilijöistä ja jonka pitäisi olla mukana tällä radalla.” Eilen paljastui, että myös Caleb Ewan osallistuu Tour Down Underiin Lotto-Dstnyn poissaolosta huolimatta – sen sijaan hän ajaa Australian maajoukkueessa.Cyclingnews tarjoaa täyden kattavuuden vuoden 2023 Tour Down Underista, suoran lähetyksen etapista, uutisia, analyysejä ja yksinoikeudella tehtyjä haastatteluja.