Cadel Evans Great Ocean Road Race -kilpailun Deakinin yliopiston Elite Women’s Race -kilpailu tarjoaa juuri sellaisen reippaan radan, jolla australialainen Grace Brown (FDJ-SUEZ-Futuroscope) on kunnostautunut viime kausina, ja kun Australian kärkikilpailu palaa vuonna 2023, on melkein aika nähdä, voiko hän lisätä kotimaassaan voiton Women’s WorldTour -kilpailussa yhä kasvavaan tuloslistaansa.Tällä viikolla virallisesti käynnistetyssä kilpailussa Victorianasta kotoisin oleva ratsastaja avasi sen, mitä pian on tulossa ilmoitusten virta tärkeimmistä ratsastajista, jotka asettuvat Geelongin lähtöviivalle lauantaina 28. tammikuuta. Riippumatta siitä, ketkä muut seuraavat häntä, häntä on mahdotonta siirtää suosikkilistan kärkisijoilta. ”Minulla on ollut todella hieno kausi vuonna 2022 ja olen saavuttanut joitakin suuria tuloksia, mutta Cadel Evans Road Race on vielä saavuttamatta”, Brown sanoi tällä viikolla Geelongissa Deakinin yliopiston Waurn Ponds -kampuksella pidetyssä julkistustilaisuudessa. ”Mutta toivon, että voin aloittaa kauteni 2023 korkealta ja toivottavasti tavoitella tulosta tässä kilpailussa täällä Geelongissa.” ”Uskon, että tämä on minulle sopiva rata, joten minulla on aina ollut takaraivossa mielessäni, että haluaisin voittaa sen jonain päivänä, ja toivottavasti tämä seuraava osakilpailu on se tilaisuus.” Brownin yhdistetyt kyvyt – kyky päästä karkuun voimakkaissa nousuissa, siirtyä aika-ajotilaan pitääkseen eron, jos hän on yksin, tai ottaa nopeus, joka tuo hänet mukaan, jos hän tulee pienen tauon keskellä viivalle – tekevät hänestä 143 kilometrin kilpailussa pelottavan kilpailijan. Itse asiassa jopa ensimmäisen kerran tapahtumassa, kun Brown oli suhteellisen uusi kasvo Australian kotimaisella näyttämöllä, hän pääsi kansainvälisessä kentässä 30 parhaan joukkoon. Hänen paras tuloksensa tähän mennessä oli vuonna 2019, jolloin hän tuli kymmenenneksi yhdessä ensimmäisistä kisoistaan ammattilaisena, vaikka hän ajoi silloisten joukkuetovereidensa Amanda Sprattin ja Lucy Kennedyn tueksi, jotka molemmat sijoittuivat palkintokorokkeelle.COVID-19-pandemia ja siihen liittyvät rajojen sulkemiset merkitsevät, että kilpailu ajettiin viimeksi vuonna 2020. Sitten Brown ei kuitenkaan saanut paljon tilaisuutta nähdä, mihin hän pystyy ensimmäisessä naisten WorldTour-kilpailussa Australian maaperällä, sillä hän kaatui pahasti märkänä ja tuulisena päivänä. Brownille se merkitsi keskeytystä, kuten lähes kolmannekselle kilpailijoista. 30-vuotias nainen pyrkii nyt parempaan lopputulokseen kisan ensimmäisessä osakilpailussa kolmeen vuoteen, mutta hän kohtaa runsaasti kilpailua, varsinkin kun kuun alussa ajettava Santos Women’s Tour Down Under on myös nostettu kärkikilpailuluokitukseen. Tämä antaa huipputiimeille ja -kuljettajille entistäkin enemmän syitä matkustaa Australiaan tammikuun kisoihin. Haastetta ei myöskään lisää pelkästään kilpailu. Deakin University Elite Women’s Race on yli 20 kilometriä pidempi kuin sen edellinen painos vuonna 2020, ja se suuntautuu nyt sisämaahan Geelongista ja kulkee sitten Great Ocean Roadia pitkin ennen kuin se palaa rannikkokaupunkiin kahdelle kierrokselle viimeistelykurssilla, jonka keskipisteenä on Challambra Crescentin kiipeäminen. ”Koska kurssi on muuttunut hieman tänä vuonna – se kulkee vastakkaiseen suuntaan – meillä on joitain kukkuloita aluksi, ja uskon, että se on todella hyvä tilaisuus, jotta kilpailussa voi olla varhainen karkaaminen. Se muuttaa koko kisan dynamiikkaa”, Brown sanoi. ”Lisäksi kisan maalissa on ylimääräinen kierros kukkuloita, joten odotan, että kisasta tulee vielä haastavampi kuin se on ollut aiemmin, mutta naisten peloton vahvistuu vuosi vuodelta, joten uskon, että kaikki ovat valmiina tähän haasteeseen.”