ASO paljasti torstaina Tour de France Femmes avec Zwift 2023 -kilpailun reitin, joka on rohkea ja haastava ja jonka järjestäjät toivovat ”houkuttelevan naisten pyöräilyn huippupyöräilijöitä”.

Perusmuoto on sama – kilpailu kestää edelleen kahdeksan päivää ja ajetaan pian miesten kilpailun jälkeen – mutta kilpailu näyttää hyvin erilaiselta kuin vuoden 2022 kilpailu, sillä Ranskassa on kokonaan uusi alue, suurempia nousuja ja uusia lajeja.

Kyseessä on vasta toinen osakilpailu, mutta ASO:n tavoitteena näyttää olevan kasvu, joka perustuu vuonna 2022 luotuun perustaan.

Ensimmäisen Tour de France Femmes -kilpailun menestyksen jälkeen ASO olisi voinut pitäytyä vuoden 2023 kaavassa ja suunnitella kilpailun tavalla, jonka se tietää toimivan. Organisaatio, joka oli luultavasti liian hidas ja varovainen kehittäessään La Coursea ja pitäytyi vuosia Champs-Élysées-kierroksella, ei ehkä olisi ollut yllättävää nähdä samanlainen lähestymistapa Tour de France Femmes -kilpailun ensimmäisten painosten osalta, mutta torstain ilmoitus poistaa nämä pelot.

Ensimmäisen etapin aikana Pariisista poispäin siirtyvä kilpailu on jo vakiinnuttamassa asemaansa omana tapahtumanaan. Clermont Ferrandista tapahtuvan lähdön tarkoituksena on pitää kilpailu yhteydessä miesten kilpailuun, mutta se ei rajoitu siihen, ja siirtyminen pois Pariisista on antanut ASO:lle ja kilpailun johtajalle Marion Rousse’lle vapaat kädet lähteä kauemmas Ranskaan ja suunnitella monipuolinen, haastava ja jännittävä reitti.

Uusia huippuja ja uusia haasteita

Kirjaimellisesti ja kuvainnollisesti vuoden 2023 reitin on tarkoitus viedä naisjalkapallo uusiin korkeuksiin ja uusiin haasteisiin. Kun vuonna 2022 keskityttiin Vosges-vuoristoon, ensi vuonna suunnataan Massif Central -vuoristoon ja Pyreneille.
Torstain kruununjalokivi oli vahvistus siitä, että Tourmalet’ssa järjestetään vuoden 2023 Tourin toiseksi viimeisenä päivänä huipun huipulle nousu. Tour de France Femmes -kilpailu päättyy ensimmäistä kertaa yli 2000 metrin korkeuteen, ja on myös symbolisesti merkittävä hetki, että naisten kilpailussa on vasta toisena osakilpailunaan Pyreneiden Tour de Francen klassinen kiipeäminen.

Jotkin vuoden 2022 reittiin sisältyneet asiat ovat poistuneet – reittiä ei ole sorapintainen tai merkittäviä osuuksia, jotka eivät ole päällystettyjä, eikä Pariisissa käydä – mutta joitakin ensimmäisen painoksen aukkoja on täytetty. Kaikkein ilmeisintä on, että vuoden 2023 kilpailuun sisältyy paljon toivottu aika-ajo Pau’n viimeisellä etapilla. Aika-ajo tuntui olevan puuttuva palanen, joka tekisi Tour de France Femmes -kilpailusta todellisen peilikuvan Grand Tourista, joten se on tervetullut lisäys. Aika-ajon toiveikkaat saattavat pahoitella 22 kilometrin mittaisen, kelloa vastaan ajettavan haasteen ajoitusta, joka tulee päivää uuvuttavan Tourmalet-vaiheen jälkeen, mutta heillä on mahdollisuus näyttää valitsemansa laji.

Kokonaiskilpailun kannalta aika-ajon pitäisi vaikuttaa, mutta se ei ole ratkaiseva: voittaja ratkaistaan todennäköisesti Tourmalet’lla, mutta palkintokorokkeella ja kärkikymmenikössä on vielä aikaa sekoittua viimeisenä päivänä Pau’ssa.

Pitkäkestoisempi taistelu yleisestä luokituksesta

Kenties kurssin yksityiskohtia tärkeämpää on kilpailu, jota se synnyttää. Kun Tourmalet ja viimeisen etapin aika-ajo ovat reitin julkistuksen kärjessä, voi olla helppo päätellä, että viimeinen viikonloppu on jälleen kerran yleisen luokituksen keskipiste, mutta itse asiassa kokonaiskilpailu muotoutuu jo paljon aikaisemmin.

Kun vuoden 2022 reitiltä puuttuivat ”keskitason” etapit, vuoden 2023 kilpailulle on ominaista monet keskikorkeat nousut, joiden pitäisi olla tarpeeksi kovia testatakseen GC-kuljettajia ja tuottaakseen kärkikamppailuja, mutta ei niin kovia, että yksi tai kaksi kuljettajaa voisi ottaa useita minuutteja tällaisilla etapilla.

Ensimmäinen näistä vaiheista tulee varhain etapilla 2, joka sisältää 2500 metriä nousua ja 3,4 kilometrin nousun Mauriaciin. Rodeziin johtavan 177 kilometrin etapin aikana on jälleen kohtalaisia, mutta toistuvia nousuja, joiden pitäisi tuottaa tiukka taistelu kokonaiskilpailun voittajien välillä.

Vaikka Tourmalet lähes varmasti ratkaisee voittajan, nämä vaiheet ovat ratkaisevia 10 parhaan joukkoon pääsyn kannalta, ja ne ovat suuria kohteita aika- tai etappivoittojen saamiseksi pelotonin kasvavalle vahvojen kiipeilijöiden joukolle.

Annemiek van Vleutenin kisa jatkuu edelleen.

Huolimatta kaikista muutoksista ja mahdollisesta vaihtelevammasta GC-taistelusta, on kiistatonta, että tämä on edelleen kilpailu, joka sopii parhaiten puolustavalle mestarille Annemiek van Vleutenille (Movistar). ASO kuvaili Tourmalet’n huippua ”ympäristöksi, jossa vain maailman parhaat naiskiipeilijät voivat toivoa voittoa”, ja olisi vaikea nimetä parhaaksi naiskiipeilijäksi ketään muuta kuin Van Vleutenia, joka osoittautui koskemattomaksi vuoden 2022 Tourin kahtena suurena kiipeilypäivänä.

Van Vleuten on tehnyt selväksi halunsa kilpailla suurimmissa nousuissa – hän on usein maininnut Alpe d’Huezin olevan se, jossa hän haluaisi eniten ajaa – joten hän epäilemättä juhlii mahdollisuutta päästä Tourmalet’n huipulle. Loppuviikonloppu näyttää täydelliseltä terveelle ja loukkaantumisista vapaalle Van Vleutenille, sillä sen jälkeen on vuorossa aika-ajo, toinen laji, jossa hollantilainen on erinomainen.

Olisi tietysti vaikeaa suunnitella Tour de France Femmes -kilpailua, joka ei sopisi Van Vleutenille, paitsi että siinä on vain hyvin vähän kiipeilyä. ASO on tehnyt hyvää työtä sisällyttäessään etapit erityyppisille ajajille ja kiipeilijöille, ja yleisluokitus näyttää lähes varmasti erilaiselta kuin tänä vuonna, mutta loppujen lopuksi näyttää siltä, että Van Vleutenin viimeisellä Tour de France Femmes -kiertueella ennen eläkkeelle jäämistään voi olla erilainen ajo ja sama tulos.

Onko Tourmalet liikaa?

Vaikka Tour de France Femmesin Pyreneille suuntautuvalla Tour de France -kilpailulla on paljon juhlittavaa, kun se ottaa vastaan niinkin haastavan ja ikonisen kiipeämisen kuin Col du Tourmalet’n, on myös syytä keskustella tällaisen kiipeämisen paikasta kilpailussa. Kun Van Vleuten hallitsi täysin tämänvuotisen Tour de France Femmesin 7. ja 8. etappia, heräsi kysymyksiä siitä, mikä arvo on sisällyttää etappien, joissa pyöräilijä voi laittaa minuutteja kilpailijoihinsa, ja kuinka sopivia ne ovat pelotonin nykyiselle tasolle.

Tourmalet herättää varmasti samankaltaisia kysymyksiä, eivätkä huolet ole aiheettomia: näyttää jo nyt todennäköiseltä, että yksi ajaja ottaa paljon aikaa Tourmaletilla, ja tämä ajaja on todennäköisesti Van Vleuten, joka mahdollisesti poistaa jonkin verran riskiä kilpailusta.

Pelotonin kiipeilyn taso paranee kuitenkin vuosi vuodelta, ja tämä saavutetaan vain ottamalla mukaan suurempia ja vaikeampia nousuja. Tällä hetkellä huipputasolla kiipeileviä kuljettajia saattaa olla vain yksi tai kaksi, mutta puhtaasti kiipeilyä vaativien etappien sisällyttäminen kilpailuun kannustaa kehittämään lisää puhtaasti kiipeileviä kuljettajia. Vaikka Tourmalet saattaa olla erityisen valikoiva haaste vuonna 2023, on ratkaisevan tärkeää, että pyrimme tällaisiin suuriin kiipeilyihin, jos haluamme lajin kasvavan kohti tätä tasoa.

Vähemmän muutoksia sprinttereille

Tietenkin suuri osa reitin välittömästä reaktiosta keskittyy kiipeilyyn, mutta ajattele sprinttejä. Kun vuoden 2022 Tourin avauspäivänä oli mahdollisuus ajaa kuuluisalla Champs-Élysées’llä ja palkintona oli ensimmäinen keltainen paita, pelotonin nopeat naiset eivät ehkä ole yhtä innostuneita mahdollisuuksistaan ensi vuoden kilpailussa.

Ensimmäinen todennäköinen sprintti päättyy vasta kolmannella etapilla, ja ainoa toinen piikikäs sprinttipäivä on kuudennella etapilla Blagnacissa. Etappi 5 voi tuottaa ryhmäfinaalin Albissa, mutta se näyttää myös sopivan hyvin karkaajalle. Sprintterien on myös selvittävä melkoisesta määrästä kiipeilyä päästäkseen sprinttivaiheisiin, ja vihreää palkintoa tavoittelevien on selviydyttävä Tourmalet’n läpi aikarajan puitteissa, jos he haluavat lähteä kotimatkalle voittajapaidan kanssa.

Pelotonin puhtaimmalla sprintterillä ja kaksinkertaisella Tourin etappivoittajalla Lorena Wiebesillä voi olla kädet täynnä työtä yrittäessään parantaa tai tasoittaa vuoden 2022 ennätystään, varsinkin kun hänen on ehkä tasapainotettava tavoitteensa pian tulevan SD Worx -tiimikaverinsa Demi Volleringin kanssa.

Mitä tämä tarkoittaa tulevaisuuden kannalta?

Tour de France Femmesin toiseen osakilpailuun on ehkä yhdeksän kuukautta aikaa, mutta torstain ilmoitus kertoo paljon kisan pitkän aikavälin tulevaisuudesta. Tärkeintä on, että Marion Rousen vuoden 2023 reitti osoittaa, että hän ei aio rajoittaa kilpailua miesten kilpailuun, vaan rakentaa sille oman perustan: miesten Tour de Francen ominaispiirteet ovat varmasti vaikuttaneet siihen, mutta se ei ole vain sen huonompi kopio tai jälkikäteen tehty ajatus.

Se, mitä emme tiedä, on se, miten pitkäksi kilpailu tulee venymään. Kisa on jo nyt täynnä ja puristaa paljon kahdeksan päivän sisään, ja kun ASO yrittää lisätä kisan vaikeutta ja asemaa, ei vaikuta mahdottomalta, että kisaan voitaisiin lisätä myös lisäpäiviä. Siirtyminen Pariisin lähtöpaikasta avaa myös mahdollisuuden päivämäärän muuttamiseen, jolloin kisaa ei ehkä enää aloitettaisi miesten Tourin viimeisenä päivänä, mikä on jo mahdollista vuonna 2024 Pariisin olympialaisten vuoksi.

Ensimmäinen Tour de France -kilpailu oli kiistatta tärkeä, mutta toinen, kolmas ja neljäs osakilpailu ovat yhtä tärkeitä kilpailun pitkän aikavälin tulevaisuuden kannalta. Torstain ilmoituksen myötä näyttää siltä, että ASO on jo luomassa vahvaa pohjaa Tour de France Femmesin kasvulle.