Annemiek van Vleuten (Movistar) on paljastanut, että hän pyrkii kilpailemaan Giro d’Italia Donne -kilpailussa ja Tour de France Femmes avec Zwift -kilpailussa vuonna 2023, joka on hänen viimeinen kautensa ennen kuin hän jää eläkkeelle 16 vuotta kestäneen loistavan uransa jälkeen. ”Minulle on selvää, että haluan ajaa sekä Giro- että Tour-kilpailun uudelleen. Olen jo puhunut siitä valmentajani ja joukkueeni kanssa. Rakastan edelleen kilpailemista Italiassa, ja haluan ajaa vielä yhden Giron.” Van Vleuten sanoi El Peloton -lehden haastattelussa (avautuu uuteen välilehteen).Van Vleuten on suosikki voittamaan tänä vuonna ensimmäistä kertaa myönnettävän arvostetun ranskalaisen Velo d’Or -palkinnon naisten version, sillä hän voitti tällä kaudella Giro d’Italia Donne -kilpailun, Tour de France Femmesin ja Challenge by La Vuelta -kilpailun kokonaiskilpailun sekä naisten maantiepyöräilyn eliittikilpailun MM-kilpailuissa.Naisten pyöräilyn kasvu viimeisten viiden kauden aikana on ollut ennennäkemätöntä, mikä johtuu suurelta osin lajin ammattimaistumisesta, kuten naisten WorldTourin suorasta televisioinnista ja naisten Tour de Francen uudelleensyntymisen menestyksestä.Van Vleutenista on tullut kansainvälinen nimi, mutta hän myönsi, ettei ole tottunut huomioon ja suosioon: ”Joskus se saa minut tuntemaan oloni epämukavaksi”, Van Vleuten sanoi. ”Olen esimerkiksi huomannut, kun paikalliseen harjoitusryhmääni liittyy ihmisiä, jotka eivät tunne minua ennestään, ja he sanovat jotakin sellaista kuin ’on kunnia saada sinut mukaan’. Tällaisessa tilanteessa tunnen, että minua kohdellaan ’tähtenä’ eikä Annemiekin henkilönä – heidän näkökulmastaan tietenkin, koska en näe itseäni sellaisena. Siksi lähden mieluummin sellaisten ihmisten kanssa, jotka ovat tunteneet minut siitä lähtien, kun aloitin tämän.” Ammattilaisuransa viimeisenä vuonna Van Vleuten keskittyy kahteen pääkilpailulohkoon; ensimmäiseen kuuluvat kevään klassikot ja uudistettu seitsemänpäiväinen La Vuelta Femenina 1.-7. toukokuuta. Toisen lohkon odotetaan ottavan Giro 30. kesäkuuta – 9. heinäkuuta ja Tour 23. heinäkuuta – 30. heinäkuuta.

Takaiskujen käsittely ja esteiden voittaminen

Van Vleutenin kausi ja ura eivät ole olleet vailla haasteita, ja hän on palannut onnistuneesti sekä vakavista että pienistä loukkaantumisista. ”En ole sellainen ihminen, joka uskoo, että jonkun kohtalona on, että hänelle tapahtuu tiettyjä asioita enemmän kuin muille ihmisille. Joskus tietysti vitsailen siitä ensimmäisenä ja kutsun itseäni ’draamakuningattareksi’, jotta saisin lievennettyä tilannetta, mutta vakavammin ottaen olen tietoinen siitä, että useimmiten se on vain huonoa tuuria”, hän kertoi El Pelotonille.Van Vleuten oli toipunut loukkaantumisista, jotka hän sai viime lokakuussa Pariisin Roubaix’n avauskilpailussa tapahtuneessa kaatumisessa, ja hän tuli tähän kauteen valmiina tarttumaan erityisiin tavoitteisiinsa.Alle viikko sen jälkeen, kun hän oli voittanut ratkaisevan kilpailun Liège-Bastogne-Liège, hän mursi ranteensa harjoituskaadossa huhtikuussa. Toukokuussa hän oli vahingoittumaton ”kontrolloidussa kaatumisessa”, kun hänellä oli päällään maglia rosa Girolla, ja hän voitti etapin 8.Hän kaatui myös joukkueen aika-ajon sekaviestissä ja mursi kyynärpäänsä, mutta voitti sitten naisten maantiepyöräilyn Wollongongin maailmanmestaruuskilpailuissa.Nämä eivät ole hänen ensimmäiset vastoinkäymisensä; muista tuhoisasta kaatumisesta vuoden 2016 olympialaisissa, joka jätti hänelle vakavan aivotärähdyksen ja selkärangan murtumia. Hän mursi myös polvensa kaatumisessa vuoden 2018 MM-kisojen maantieajossa ja sijoittui seitsemänneksi, ja hän mursi ranteensa Girolla juuri ennen vuoden 2020 MM-kisoja ja sijoittui silti maantieajossa toiseksi.Kysyttäessä, miten hän suhtautuu näihin takaiskuihin, Van Vleuten kertoi El Pelotonille: ”Joskus se on vaikeaa. Erityisesti viime vuonna, Pariisi-Roubaixin jälkeen, muistan kertoneeni valmentajalleni, että minulla oli yhä vähemmän energiaa nousta ylös onnettomuuden jälkeen. Mutta se tunne kesti vain 24 tuntia, ja sen jälkeen tunsin itseni nopeasti optimistisemmaksi. ”Pienten, realististen tavoitteiden asettaminen päivä päivältä auttaa. Saat kokemusta aiemmista vastaavista tilanteista, joita voit hyödyntää seuraavalla kerralla – voitto maistuu vielä paremmalta, kun se tulee esteen voittamisen jälkeen.”