Ineos Grenadiersilla on edelleen pyöräilyn suurin budjetti, ja heillä on edelleen yksi pelotonin syvimmistä riveistä, mutta urheilun suurin palkinto on nyt jäänyt heiltä saamatta kolmena peräkkäisenä vuotena – pisin kuivuus vuonna 2010 perustetun joukkueen historiassa, jossa Tour de Francen voittaminen on sen olemassaolon syy. Kuivuus tuskin loppuu vuonna 2023.Vuosien 2012 ja 2019 välillä Ineos (aiemmin Team Sky) voitti seitsemän kiertuetta kahdeksasta neljällä eri kuljettajalla. Sen jälkeen, kun Tadej Pogačarin aikakausi alkoi vuonna 2020, heidän tuloskortissaan on kaksi palkintokorokesijoitusta kolmesta osakilpailusta. Vielä huolestuttavampaa on se, että Pogačarin sukupolven lahjakkuus ei ole ainoa este, joka on heidän edessään – ainakin heinäkuussa Jumbo-Visma on ohittanut Ineosin.Kuten vuonna 2022, Ineosin nuori tiimi loistaa vielä ensi kaudella kaikissa maastoissa ja kerää matkan varrella tärkeitä palkintoja, mutta kun Rod Ellingworth ja hänen henkilökuntansa istuivat alas suunnittelemaan kampanjaansa tänä talvena, suuri osa energiasta käytettiin varmasti siihen, miten he pääsevät takaisin asemiinsa heinäkuussa.Kun Ineos oli vuonna 2021 ollut hajanainen, ja sen johtajisto oli hajanainen, se oli vuonna 2022 huomattavasti yhtenäisempi – ehkäpä uuden urheilutoimenjohtajan Steve Cummingsin ansiosta – ja Geraint Thomasin kolmas sija oli todennäköisesti hänen koko uransa hienoin urheilusuorituksensa. Tässä piilee kuitenkin suuri osa Ineosin ongelmasta.Kun Rohan Dennis vaihtoi Ineosin Jumbo-Vismaan vuoden 2022 alussa, hän väitti, että hänen uusi tiiminsä oli ylittänyt hänen vanhan tiiminsä lajin innovatiivisimpana. Kuten Tom Dumoulin aina väitti, Sky ei ollut Tourin sarjavoittaja vain siksi, että sillä oli suurin budjetti ja vahvin joukkue: viime kädessä sen johtajan piti olla myös kilpailun vahvin mies. Tämänvuotisten todisteiden perusteella Ineosilla on vielä jonkin verran tehtävää tässä asiassa. Ainakin toistaiseksi Pogačar ja voittaja Jonas Vinegegaard näyttävät kykenevän menemään paikkoihin, joihin kukaan Ineosin miehistä ei (vielä) pääse.Thomas puolestaan on jo vihjannut, että Giro d’Italia, jossa on paljon aika-ajokilometrejä, on todennäköisesti hänen tavoitteensa vuonna 2023. Jos walesilainen toistaa viime heinäkuun numeronsa – ja jos hän välttää kauhean onnen, joka on vaivannut hänen aiempia Giro-retkiään – hän saattaa hyvinkin menestyä Italiassa.Egan Bernal on siis mies, joka todennäköisesti johtaa Ineosin linjaa Tourilla, mutta hänen tulevaisuudennäkymistään ei ymmärrettävästi ole juurikaan takeita, sillä hän jatkaa toipumistaan hengenvaarallisesta kaatumisesta, joka vei hänet suurimmaksi osaksi vuodeksi 2022. Kolumbialainen näytti moninkertaiselta Tour-voittajalta odottaessaan, kun hän ratsasti Pariisiin maillot jaunessa vuonna 2019, mutta kiusaava selkävamma pilasi hänen tittelipuolustuksensa vuotta myöhemmin, juuri kun Pogacar oli vahvistamassa lupaustaan.Bernalin hieno voitto vuoden 2021 Girolla herätti vain ruokahalua todelliseen Pogacar-Bernal-duelliin vuoden 2022 Tourilla, mutta sen sijaan hän vietti suurimman osan vuodesta kuntoutuessaan kauheista vammoistaan, joihin kuului murtuneita nikamia, murtunut oikea reisiluu, murtunut oikea polvilumpio, rintakehän trauma, puhjennut keuhko ja useita murtuneita kylkiluita.On jo melkein ihme, että Bernal on palannut pyöränsä selkään ja ajaa taas kilpaa, mutta jos hän pystyisi voittamaan Tourin vielä kerran, se olisi yhtä suuri saavutus kuin Greg LeMondin paluu vuonna 1989. Olisi tietysti hätiköityä kirjoittaa pois Bernal, ratsastaja, jonka luokan pyöräilyyn vastaa hänen päättäväinen luonteensa sen ulkopuolella. Jopa hänen halukkuutensa myöntää avoimesti haavoittuvuutensa – ”Voitin Tourin 22-vuotiaana enkä tiennyt, mitä tehdä elämälläni”, hän tunnusti kerran – tuntuu enemmän vahvuudelta kuin heikkoudelta.Mutta pelkkä persoonallisuuden voima ei riitä Bernalille. Hänen mahdollisuutensa heinäkuussa riippuvat yhä hänen fyysisestä toipumisestaan, ja hänen vuoden 2023 avauskilpailunsa ovat opettavaisia.Ineos pyrkii ohjaamaan häntä parhaansa mukaan kohti Touria, mutta sen on myös tarkasteltava tarkkaan varavaihtoehtoja heinäkuulle.HAUTACAM RANSKA 21. heinäkuuta Iso-Britannian Thomas Pidcock ja Team INEOS Grenadiers kilpailee 109. Tour de France 2022:n 18. etapin aikana 1432 kilometrin etappi Lourdesista Hautacamiin 1520m TDF2022 WorldTour 21. heinäkuuta 2022 Hautacamissa Ranskassa Kuva: Michael SteeleGetty Images(Kuvan luotto: Michael Steele/Getty Images)Toinen Grand Tour -voittaja on Tao Geoghegan Hart, mutta Daní Martínez tai Pavel Sivakov ovat nyt todennäköisempiä vaihtoehtoja johtaa Touria. Carlos Rodríguezin nopeaa kehitystä kannattaa myös seurata, mutta espanjalaista valmistellaan kuulemma Giroon tai Vueltaan yhdessä uuden tulokkaan Thymen Aresmanin kanssa.Jäljelle jää tietenkin Tom Pidcock, joka teki suuren vaikutuksen matkalla 16. sijalle debyyttikiertueellaan vuonna 2022. Hänen tyylikäs voittonsa Alpe d’Huezissa oli kohokohta, mutta hänen kolmen viikon aikana antamansa näytöt lupasivat hyvää hänen tuleville mahdollisuuksilleen Grand Tours -kilpailuissa. Jos kyseessä olisi ollut vuosikymmenen takainen Team Sky, 23-vuotiaan keskittyminen olisi lähes varmasti jo suunnattu tiukasti kohti Touria, mutta toistaiseksi Ineos näyttää tyytyvän siihen, että Pidcock saa olla Pidcock – eli monilajinen lahjakkuus, jolla on vapaus valita kohteensa eri puolilla kalenteria.Pidcock ajaa tänä talvena jälleen tiivistä mutta intensiivistä cyclo-crossia, mutta hän ei ole vielä hahmotellut maantieohjelmaa vuodelle 2023. Hän on varmasti osa Ineosin Tour-tiimiä, mutta hänen roolinsa on vielä määrittelemättä. ”On tavallaan minusta itsestäni kiinni, mitä haluan tehdä Tourilla ensi vuonna.” Pidcock kertoi Cyclingnewsille lokakuussa. ”Jonain päivänä haluan yrittää voittaa Tourin. En tiedä, olenko tarpeeksi hyvä ensi vuonna.” Pidemmällä aikavälillä Ineos haluaa selvittää asian. He ovat antaneet Richard Carapazin ja Dylan van Baarlen kokemuksen omaavien ratsastajien jatkaa tänä talvena, koska he luottavat Pidcockin, Rodríguezin, Ben Tulettin, Ethan Hayterin ja Luke Plappin kaltaisiin nuoriin. He uskovat perustellusti, että heidän joukossaan on jo tuleva Tour-voittaja, mutta vuosi 2023 on toinen juttu. Ei ole vaikea ymmärtää, miksi Jim Ratcliffe näyttää tässä ja nyt olevan niin innokas tekemään sopimuksen Remco Evenepoelin kanssa.

Muita vuonna 2023 seurattavia tarinoita:

  • Pariisi-Roubaix-voittaja Van Baarle on saattanut siirtyä Jumbo-Vismalle, mutta Ineosin nuorekasta klassikkoyksikköä kannattaa seurata tarkasti vuonna 2023. Magnus Sheffield voitti ansaitusti Brabantse Pijlin vuonna 2022, ja Ben Turner ja Jhonatan Narváez tekivät näyttäviä tulokkaita mukulakivikilpailussa. Jos Pidcock pysyy terveenä, Ineos voi odottaa suuria asioita huhtikuussa.
  • Vuosi 2022 ei ollut sujuva Filippo Gannalle, mutta hän viimeisteli vuoden aikana UCI:n tuntiennätyksen ja lisäksi uuden maailmanennätyksen henkilökohtaisessa takaa-ajossa. Nähtäväksi jää, voidaanko hänen lahjojaan rouleurina soveltaa täydellisemmin klassikoissa tai jopa Grand Toursissa, mutta on varmasti viihdyttävää seurata, miten hän selvittää tämän. Häntä voi odottaa Pariisi-Roubaixissa ja aika-ajon kuormittamassa Girossa.
  • Pidcock vetää ymmärrettävästi katseet puoleensa, mutta Ineosilla on toinenkin taitava nuori lahjakkuus Ethan Hayter, joka vaihtelee sprintin, aika-ajon ja kiipeilyn välillä silmiinpistävän helposti. 24-vuotiaalla on aseet voittaa melkeinpä mikä tahansa pyöräilykilpailu, mikä on nykyaikana korvaamaton hyödyke.