Haley Smith (Maxxis Factory Racing) varmisti paikkansa palkintokorokkeen ylimmällä askelmalla ja historian kirjoissa ensimmäisenä naisten ammattilaismestarina Life Time Grand Prix presented by Mazda -sarjassa lokakuussa. Vaikka hän on puolustava mestari, Smithin on vielä jätettävä hakemus, jotta hän voi ajaa sarjassa uudelleen, sillä Life Time tarjoaa kiinnostuneille urheilijoille viikon ajan 1.-7. joulukuuta. Rosteria laajennetaan vuonna 2023 niin, että siihen kuuluu 35 naista ja 35 miestä ammattilaisluokassa, ja se julkistetaan 15. joulukuuta. Cyclingnewsin haastattelussa Smith sanoi, että sarjan voittaminen oli tavoite, mutta ei hänen ”fokuksensa”. ”Kyllä, aion hakea uudelleen. En kuitenkaan halua puolustaa titteliä, se on takaperoinen näkemys. Haluan tehdä parhaani ja yrittää kilpailla UUSISTA voitoista – paljon enemmän eteenpäin. En yritä toistaa mitään, jokainen vuosi on uusi haaste.” Smith selitti. ”Mikään tapahtuma ei ole täsmälleen samanlainen vuodesta toiseen, vaikka kilpailut olisivat samat.” Sarjan tittelin mukana tuli raskas puinen pokaali ja muhkea 25 000 dollarin käteispalkinto, joka oli osa 250 000 dollarin kokonaispalkintoa, joka jaettiin tasan kunkin ammattilaisluokan 10 parhaan kesken. Smith sanoi, että hän ansaitsi paljon muutakin kuin nämä palkinnot, sillä kuuden kilpailun sarja auttoi häntä ”löytämään jälleen rakkauden polkupyöriä kohtaan”. ”Tulokseni Big Sugarissa ei ollut loistava, mutta tunsin itseni niin onnelliseksi sen kisan jälkeen koko vuoden takia. On siistiä voittaa Grand Prix, mutta ennen kaikkea on siistiä olla osa tätä ja olla osa tätä yhteisöä.” Smith sanoi marraskuisessa osassa hänen podcast, OffRoads InRoads (avautuu uudessa välilehdessä), yhteistyössä isännöi hänen miehensä ja kollegansa MTB pro Andrew L’Esperance: ”Ja ensimmäistä kertaa, luulen, että todella ymmärrän, miksi ihmiset haluavat ajaa polkupyörällä, jotka eivät tee sitä urana tai keinona päästä olympialaisiin.”Kanadalainen maastopyöräilyn ammattilainen, joka saavutti pronssia maastopyöräilyssä Kansainyhteisön kisoissa ja MM-kisoissa, sopeutui nopeasti kestävyyssoratapahtumiin ja nousi sarjan neljännen osakilpailun, Leadville Trail 100 MTB:n, jälkeen rankingissa johtoon. Hän varmisti Big Sugar Gravel -kilpailun kokonaiskilpailun mestaruuden sijoittumalla 13:nneksi Bentonvillessä, Arkansasissa, ja hänen 138 kokonaispisteensä olivat neljä pistettä paremmat kuin Sofia Gomez Villafanen ja Sarah Sturmin kaksikko, jotka olivat tasapisteissä 134 pisteellä. Miesten puolella Keegan Swenson hallitsi sarjaa neljällä voitollaan ja sijoittui 13 pisteen päähän Alexey Vermeulenista ja 18 pisteen päähän Russell Finsterwaldista. L’Esperance sai 111 pistettä ja oli kokonaisuutena kuudes.

Soraura

Kaksi ensimmäistä Grand Prix -kilpailuun kuuluvaa sorakilpailua – Unbound Gravel 200 ja Crusher in the Tushar – olivat hänen neitsytmatkojaan kasvavassa off-road-lajissa. Se oli kova tapa irrottautua 20 minuutin lyhyen radan MTB-tapahtumasta tai 90 minuutin XCO-ponnistuksesta. Unbound oli 11-tuntinen hirviö. Hän sijoittui Unboundissa ammattilaisnaisten kokonaiskilpailussa kuudenneksi ja oli Grand Prix -kilpailijoiden neljänneksi paras.Hän sijoittui Unboundissa ammattilaisnaisten kokonaiskilpailussa kuudenneksi ja oli Grand Prix -kilpailijoiden neljänneksi paras. ”Unbound Gravelin krapula on hyvin, hyvin todellinen asia. Päädyin eilen kuudenneksi, mikä oli hauskasti kunnianhimoinen ensiyritys sorakilpailuissa. Kutsuttiin sitä ’pudotuspalkin aloitukseksi’,” Smith sanoi Instagram-feedissään.Mikä toimi? Smith ajoi ensimmäisen sorakilpailunsa loppuun ilman rengasrikkoja tai mekaanisia vikoja, mikä on harvinaista Unboundissa. Hän selviytyi loputkin tapahtumat ilman varustehaasteita, eikä hänen tarvinnut koskaan mennä takaa-ajotilaan mekaanisen vian jälkeen. ”Se on suuri osoitus mekaanikko Drew’lle. [Esherick], hän totesi. ”Tämä on vasta neljäs sorakilpailuni. Mutta pidän siitä todella paljon.” Smith kertoi Cyclingnewsille, kun hän pääsi Big Sugarissa viimeiseen ”rodeoon”. ”Harjoittelen paljon drop-bar-pyörillä, luultavasti 60 prosenttia vuotuisesta volyymistämme. Ja rehellisesti sanottuna maastopyöräilyn maailmancup on kaoottisin asia, mitä voi tehdä, joten tällainen massastartti on myös kaoottinen. Törmäyksiä on kaikkialla ja soraa lentää, mutta en tuntenut oloani ylivoimaiseksi. ”Nautin todella hieman rennommasta kulttuurista ja pidin myös pidemmistä tapahtumista. Pidän vain niiden virtauksesta.” ”XCO World Cupista tultaessa tähän on kuin olisi saanut uuden elämän. Saat olla vuorovaikutuksessa ihmisten kanssa, joiden kanssa olet tekemisissä, ja saat arvostaa sitä upeutta, mitä teette toistenne kanssa.”

Korkeuden, väsymyksen ja mudan kesä

Haley Smith (vas.) voitti naisten pro-kokonaiskilpailun ja Keegan Swenson miesten pro-kokonaiskilpailun vuoden 2022 Life Time Grand Prix -kilpailussa.Haley Smith (vas.) voitti naisten pro-kokonaiskilpailun ja Keegan Swenson miesten pro-kokonaiskilpailun vuoden 2022 Life Time Grand Prix -kilpailussa (Kuvan luotto: Jackie Tyson/Cyclingnews)Smith piti tauon kesäkuun Unboundin jälkeen valmistautuakseen Crusher in the Tushar -kilpailuun, ja hän vietti kolme viikkoa L’Esperancen kanssa korkeusharjoittelussa Kaliforniassa Big Bear Lakessa. Hänet palkittiin voitolla Utahissa heinäkuun alussa. ”Se oli myös ainoa soratapahtuma, jossa naiset saivat oman lähdön. Rakastin sitä,” Smith sanoi Etelä-Utahissa sijaitsevasta murskaajasta. ”Se muutti kilpailun kulkua niin paljon. Se teki siitä paljon taktisempaa, ja nautin todella, todella paljon siitä, että pääsin kilpailemaan pää edellä drop-bar-pyörillä sen sijaan, että olisin eksynyt miesten joukkoon.” Villafane johti sarjaa edelleen, kun sarja suuntasi Pohjois-Wisconsiniin, ja Smith siirtyi toiseksi.Sitten hän palasi maastopyöräilyn pariin Andorran maailmancupissa, Kanadan kansallisissa kilpailuissa ja lumikenkäilyn maailmancupissa. Elokuuhun mennessä hän oli jo ”huurussa” ja jätti Mont-Sainte-Annen maailmancupin kilpailut väliin, jotta hän voisi levätä Leadville Trail 100 MTB -kilpailua varten. Smith meni Leadvillessä jälleen kerran mukavuusalueensa ulkopuolelle. ”Minun piti ajaa St. Anne -kilpailussa. Mutta se oli Leadvilleä edeltävänä viikonloppuna, ja olin vain todella väsynyt. Niinpä päätin jättää St. Annen ensimmäistä kertaa väliin, jotta voisin ajaa Leadvillen, ja se toimi. ”Tulin kolmanneksi vain siksi, että ajoin lähellä Sarahia. [Sturm]. Mutta lehmä tappoi hänet! Joten, anteeksi, Sarah, lehmä pelasti minun kisani ja pilasi hänen kisansa hieman. Mutta joka tapauksessa, se oli uskomaton kokemus, mutta niin vaikea minulle. ”En ole koskaan ollut kuollein kahdella pyörällä. Viimeiset viisi kilometriä olivat niin kauheita.” Sitten hän alkoi jonkin aikaa kotona Oxbridgessä, Ontariossa, työskennellä maisterin tutkinnon parissa ja sekoittui soraiseen etappikilpailuun, Rebeccan yksityiseen Idahoon, jossa hän voitti vaiheita ja yleisen GC:n. Sarjan viimeinen MTB-tapahtuma oli Wisconsinissa. Ukkosmyrsky iski alueelle juuri ennen starttia, joten kaikki joutuivat ajamaan kuivilla renkailla mutaisissa olosuhteissa. ”Chequamegon oli yksi niistä, jotka vaikuttivat minuun. Tunsin vain oloni kotoisaksi metsässä”, hän totesi ja sijoittui kolmanneksi, mikä nosti hänet Grand Prix -johtoon, jonka hän vahvisti Big Sugarissa.

Takaisin alkuun

Life Time loi ratsastajakortit 60:lle vuoden 2022 urheilijalle, mukaan lukien muistokortti Moriahille. Wilson, joka kuoli toukokuussaLife Time loi ratsastajakortit 60:lle vuoden 2022 urheilijalle, mukaan lukien muistokortti Moriahille. Wilson, joka kuoli toukokuussa (Image credit: Life Time)Vuonna 2023 Sea Otter Classic toimii jälleen sarjan avaustapahtumana, tällä kertaa 20 kilometriä pidempänä, 100 kilometrin pituisena maastopyöräradalla Montereyssä, Kaliforniassa.Pohdiskellessaan, miten suuria tuntemattomia ensimmäisestä avajaispäivästä vuonna 2022, Smith sanoi, että Sea Otter ”päätyi olemaan sarjan teknisin kilpailu”. Hän sanoi, että Sea Otterin kurssi ei ollut maastopyöräilyn standardien mukaan tekninen, mutta sen avulla voitiin ”erottaa kenttä heti” ja erottaa, ketkä ajajat pystyivät parhaiten käsittelemään pyöriä maastossa. ”Moriah [Wilson] voitti tuon kisan, ja on todella surullista, ettemme saaneet nähdä, mihin hän pystyi loppuvuoden aikana. Minusta tuntuu erityisen oudolta, että voitin sarjan tietäen, etten päässyt kilpailemaan häntä vastaan”,” Smith totesi: ”Ensimmäisessä yksittäisessä radassa olin juuri jäänyt pois johtavasta viitosesta, ja Moriahilla oli yllään musta pakki, enkä tiennyt, kuka hän oli tuolloin. Muistan olleeni hänen takanaan yksinajossa ja halunnut avata sitä hieman enemmän. Sitten heti kun tulimme kaksoispolulle, hän pöllytti minua.” MTB-maastopyöräilyn avauskilpailun pidempi rata oli tervetullut muutos vuoden 2023 naisten mestaruuskilpailujen kokoonpanoon. ”Minulla ei oikeastaan ole etäisyyttä koskevia mieltymyksiä. Mitä enemmän vaihtelua kilpailusta toiseen, sitä parempi,” Smith kertoi Cyclingnewsille. ”Siitä huolimatta 100 kilometriä Sea Otterissa valmistaa minua hyvin muihin tavoitteisiin, joita minulla on myöhemmin kesällä.” ”Vuosi oli aivan mahtava. Olen jo innoissani ensi vuodesta.”