Mark Cavendish on löytänyt virallisesti joukkueen vuodelle 2023 Astana Qazaqstanista, kertoi La Gazzetta dello Sport sunnuntaina. Cyclingnews sai ensimmäisenä tietää, että manageri Alexandre Vinokourov oli kiinnostunut allekirjoittamaan manxilaisen, 37, joka on yhden voiton päässä Eddy Merckxin pitkäaikaisen Tour de France -ennätyksen, 34 etappivoittoa, rikkomisesta.Astanan tiimi ei vahvistanut raporttia, kun Cyclingnews kysyi sitä.Italialaisen tiedotusvälineen mukaan Cavendish on matkalla Espanjan Calpeen liittyäkseen Astanan tiimileirille, ja hän saa uuden Wilier Triestina -tiimipyöränsä maanantaina.Näin pitkä saaga siitä, missä Cavendish ajaa vuonna 2023, on ilmeisesti päättynyt, vaikka mikään ei ole varmaa, ennen kuin joukkue julkistaa sen.Cavendish teki vuonna 2021 huikean paluun vuosien sairauden ja loukkaantumisten jälkeen, kun hän teki viime hetken yksivuotisen sopimuksen Deceuninck-QuickStepin kanssa. Hän voitti neljä Tour de Francen etappia ja vihreän paidan ensimmäisenä vuonna oltuaan myöhäinen lisäys joukkueeseen loukkaantuneen Sam Bennettin tilalle.Mutta Cavendish jätettiin pois QuickStepin joukkueesta Tour de Franceen vuonna 2022, kun he yrittivät antaa hollantilaiselle sprintterille Fabio Jakobsenille kokemusta lajin tärkeimmästä tapahtumasta.Sitten kävi selväksi, ettei joukkue jatkaisi hänen sopimustaan vuodelle 2023, mutta Cavendish ilmaisi olevansa kiinnostunut jatkamaan kilpailemista vielä kahden kauden ajan.Hänet yhdistettiin B&B Hotels-KTM-joukkueeseen, mutta kun manageri Jérôme Pineau ei pystynyt hankkimaan tarvittavia sponsoreita, jotka olisivat tukeneet Cavendishin joukkueen profiilin kasvattamista, hanke kariutui.Vinokourov kertoi Cyclingnewsille tällä viikolla, että kun hän kuuli ranskalaisen joukkueen hajoamisesta, hän otti heti yhteyttä Cavendishiin. ”Soitin hänelle ja sanoin, että jos hän on vapaa, voimme puhua. Se on totta, että hän on mitä? 35 vai 36? [37 – Ed.] mutta tärkeintä on, että hän on motivoitunut. Voitin olympialaiset, kun olin lähes 40-vuotias”, sanoo hän. Vinokourov sanoi.La Gazzetta dello Sport kertoi myös, että Cees Bol Team DSM:stä – Nokere Koerse -kilpailun sekä Pariisi-Nizzan ja Britannian ympäriajon voittaja – teki sopimuksen Astanan tiimin kanssa. Bol yhdistettiin myös B&B Hotels -joukkueeseen vuodeksi 2023.Astanan kokoonpanossa oli kuitenkin 29 ajajaa, ja 30 ajajan enimmäismäärä estäisi heitä allekirjoittamasta sopimusta molempien ajajien kanssa, ellei yksi ajajista jättäydy eläkkeelle – tai saa potkuja, kuten Miguel Angel Lópezin tapauksessa, jonka potkut avasivat sopivasti paikan ja budjetin Cavendishin palkkaamiseen.