Palattuaan vihdoin Grand Tourin palkintokorokkeelle vuonna 2022 Giro d’Italiassa Mikel Landa (Bahrain Victorious) on vahvistanut, että hän palaa Tour de Franceen vuonna 2023.Landa, 32, kertoi toimittajille perjantaina, että tilaisuus osallistua Tour de Franceen, joka alkaa hänen kotikentällään Bilbaossa, oli liian hyvä jätettäväksi väliin.Kolmanneksi Giro d’Italiassa viime toukokuussa, seitsemän vuotta sen jälkeen, kun hän oli sijoittunut samaan asemaan vuonna 2015, 32-vuotias Landa ajoi Tourin edellisen kerran vuonna 2020, jolloin hän oli kokonaiskilpailun neljäs. Hänen baskimainen joukkuetoverinsa Pello Bilbao, joka on viime vuosina ajanut säännöllisesti Girolla ja joka viime toukokuussa saavutti viidennen sijan, lähtee myös 1. heinäkuuta Bilbaossa järjestettävään Tourin Grand Départ -turnaukseen. Lisäksi Bilbao jää pois ensi huhtikuussa ajettavasta Alppien ympäriajosta, jossa hän on vuosien varrella tehnyt jatkuvasti huippusuorituksia, sillä hän aikoo palata Ardennien klassikkokilpailuihin. ”Tourin ajaminen Baskimaassa on minulle erittäin suuri motivaatio.” Landa sanoi. ”Tämä on historiallinen tilaisuus, ja aion nauttia siitä. Kotimaisilla teillä ajaminen on varmasti edukseni. ”Lisäksi vuoden 2023 kisareitillä on hyvin vähän aika-ajoja ja se on hyvin vuoristoinen, joten se on ihanteellinen minulle.” Kahdesti neljäs Tour de Francessa ja vain muutaman sekunnin päässä palkintokorokkeesta vuonna 2017 Landa sanoi, että hänen yleiset tavoitteensa vuodelle 2023 ovat olla ”lähellä palkintokoroketta Tourilla, taistella viikon mittaisesta etappikilpailusta, kuten Itzuliasta tai Volta a Catalunyasta, ja voittaa vaihe jossakin. Siitä on liian kauan, kun viimeksi voitin.” Landan valitettavasti huono tuuri on ollut hänen uransa vakio-ilmiö, sillä loukkaantumiset ja kaatumiset ovat ajoittain tuhonneet hänen mahdollisuutensa. Hän sanoi kuitenkin, että paluu palkintokorokkeelle Grand Tourilla 32-vuotiaana, kuten hän teki tämän vuoden toukokuussa Girossa, oli hänelle erittäin tarpeellinen piristysruiske itseluottamukselle. ”Se merkitsi minulle paljon”, baski sanoi, ”olin ollut sen metsästämässä vuodesta 2015 lähtien.” ”Vuonna 2021 kaaduin ja jouduin lähtemään kotiin. Joten se oli todella hyvä hetki, ja se on antanut minulle itseluottamusta siitä, että se on taas mahdollista.” Kolmas Il Lombardia -kilpailussa kauden 2022 lopussa erittäin vakavan vastustajan hampaissa nosti Landan itseluottamusta vielä korkeammalle, hän sanoi, koska se tuli surkean Vuelta a España -kilpailun jälkeen ja näki hänet takaisin peliin myös loukkaantumisten jälkeen. ”Lombardia oli hyvä, koska se tuli joitakin suurimpia nimiä vastaan”, hän sanoi. ”Se muistutti minua siitä, mihin pystyn.” Landa sanoi, että Tourin lisäksi hän aikoo ehkä lisätä Ardennien klassikot ja Vuelta vuoden 2023 ohjelmaansa. Mutta tulevan kauden ensimmäinen prioriteetti, hän sanoi, oli saada vahva alku vuodelle, ”koska valmistautuminen on sama, mutta Tourin ollessa tulossa, toivon olevani enemmän mukana toiminnassa myös alkukilpailuissa.” Bilbao oli yhtä innostunut Tourin Baskimaan lähdöstä, ja sanoi suoraan, että Grand Départ oli syy Giron poisjättämiseen vuoden 2023 suunnitelmistaan. ”Se on elämäni tilaisuus, eikä sen suurempaa motivaatiota voi pyytää. Tunnen kaksi ensimmäistä etappia täydellisesti, sillä se on harjoitusalueeni, ja ensimmäinen etappi kulkee kotikaupunkini Gernikan läpi.” ”On vaikea luopua Girosta, sillä se on kilpailu, jossa olen loistanut parhaiten ja joka on antanut minulle eniten itseluottamusta.” ”Giro on minulle tärkeä. Tiedän kuitenkin omakohtaisesti, mitä Giro ja Tour samana vuonna merkitsevät, ja sitä olisi ollut hyvin vaikea yhdistää.” Vaikka Bilbao on nyt ajanut 14 Grand Touria, 32-vuotias on tähän mennessä startannut vain kolme kertaa Tour de Francella. Mutta aloitettuaan kautensa tammikuussa Tour Down Underissa Bilbao sanoi, että hän työskentelee 100-prosenttisesti ollakseen siellä hyvässä kunnossa. ”Se on kauden suuri tavoite”, hän sanoi. Vaikka Landan ja Bilbaon lisäys voi vain parantaa Bahrain Victoriousin mahdollisuuksia Tour de Francessa, Landa – joka kehui Bilbaon roolia Bahrain Victoriousissa joukkuetoverinaan, ”joka on aina auttanut minua vaikeina hetkinä” – oli realistinen mahdollisuuksistaan ottaa vastaan Jonas Vingegaardin (Jumbo-Visma) ja Tadej Pogačarin (UAE Team Emirates) kaltaisia ajajia. ”Heistä on hyvin vaikea löytää heikkoa kohtaa, todennäköisin heikko kohta on, jos heillä on ollut huono päivä.” Landa sanoi. ”Me kaikki olemme ihmisiä, joten ehkä se voi tapahtua.”