Quinn Simmons harjoittelee jo kovaa vuotta 2023 varten ja ajoi tällä viikolla Arizonassa seitsemän tunnin ja 232 kilometrin matkan, ennen kuin hän matkustaa Espanjaan Trek-Segafredon ensimmäiselle uuden kauden viralliselle harjoitusleirille. 21-vuotias amerikkalainen aloittaa neljännen WorldTour-kampanjansa vuonna 2023, joka on myös sopimusvuosi, ja hän haluaa vihdoin tehdä läpimurtonsa ja ottaa paikkansa uuden nuoren sukupolven kuljettajien joukossa, joista on tullut huikeita voittajia huipputasolla. ”Olen ollut palkintokorokkeella, olen ollut tauoilla, olen saanut pelipaidat kisoissa, olen tehnyt kaikkea tätä. Nyt on aika aloittaa voittaminen.” Simmons kertoi hiljattain Cyclingnewsin ja Velonewsin yhteisessä haastattelussa. ”Olin ennen lupaus, ja jos olen rehellinen, olen kyllästynyt pelkkään lupaukseen. Haluan, että lupauksesta tulee jotain. Haluan vihdoin olla se, joka saa sen tehtyä.” Simmons tietää enemmän vuoden 2023 kilpailuaikataulustaan Trek-Segafredon harjoitusleirillä, mutta hänen henkilökohtaiset tavoitteensa ovat selvät. ”Vuonna 2023 haluan olla jälleen hyvä Strade Bianchessa ja noudattaa samaa aikataulua kuin viime vuonna, olla kilpailukykyinen ja yrittää voittaa sen. Olen nyt ollut kymmenen parhaan joukossa, joten palkintokorokkeelle pääsy olisi seuraava askel. ”En halua lähteä ensi vuonna Tourille ja ajaa taas kuusi kertaa karkumatkalla, vaan haluan mennä ja ehkä ajaa vain kaksi kertaa karkumatkalla, mutta ottaa etapin.” ”En halua mennä Tourille ensi vuonna ja ajaa taas kuusi kertaa karkumatkalla. Myös klassikoiden sarjassa haluan vihdoinkin päästä sinne ylös. Haluan olla ainakin finaalissa auttamassa Mads Pedersenin tai Jasper Stuyvenin kaltaisia kuljettajia.”

Nopea ura: junioreiden maailmanmestarista Tour de France -debyyttiin 21-vuotiaana

Quinn Simmons (Trek-Segafredo)Quinn Simmons (Trek-Segafredo) nauttii hetkestä Tour de Francen palkintokorokkeella (Image credit: Getty Images)Jotkut epäilivät Simmonsin päätöstä siirtyä ammattilaiseksi heti junioreiden maantiepyöräilyn tittelin voittamisen jälkeen vuonna 2019. Hän oli fyysisesti kypsä mutta silti nuori. Nousu WorldTouriin Trek-Segafredon kanssa vuonna 2020 kuitenkin ehkä pelasti hänen uransa. Alle 23-vuotiaiden kilpailukalenteri käytännössä peruttiin vuonna 2020 COVID-19-pandemian vuoksi ja sitä vähennettiin vuonna 2021. Simmons ajoi 34 päivää debyyttikaudellaan ja teki Grand Tour -debyyttinsä Vuelta a Españassa vuonna 2021, ja voitti Tour de Wallonnen ensimmäisen ammattilaisvoittonsa. 2022 oli jälleen yksi intensiivisen kilpa-ajon, kärsimyksen ja oppimisen kausi: Simmons oli jälleen vahva Strade Bianchessa, sairasteli mukulakiviklassikoiden aikana, mutta sitten taas vahva Tour de France -debyytissään, jossa hän lähti karkuun viisi kertaa. Hän juhli kilpa-Pariisissa ja oli kahdeksas avajaisissa Maryland Cycling Classicissa Yhdysvalloissa, mutta päätti olla ajamatta MM-kisoissa ja lopetti kautensa ajettuaan Montrealissa ja Quebecissä. Simmons oppi paljon vuonna 2022. ”Keskustelin hiljattain managerini kanssa ensi vuodesta ja tajusimme, että minun on oltava valikoivampi, kun yritän tehdä jotakin”, hän kertoi luultavasti suurimmasta oppitunnistaan. ”Olin turhautunut, koska niin monta kertaa tänä ja viime vuonna tunsin, että olen tilanteessa, jossa voisin tehdä jotakin hyvää”, hän sanoi. Ja sitten sitä ei vain tapahdu. Olen vain tehnyt paljon virhearviointeja. Mutta joskus tarvitaan vain yksi onnekas hetki, jotta pääsee pois. Minulla ei ole vielä koskaan ollut sellaista. Pääsin lähelle Strade Bianchessa ja pelasin voitosta, ja sitten olin Tour de Suissen etapilla neljäs. ”Jos katsoo kevättä, se on hieman ärsyttävää. Minulla on ollut nyt kolme vuotta, jolloin Classics on periaatteessa hajonnut. Tänä vuonna lähdin Tirrenosta ajatellen, että voisin vihdoinkin tehdä jotain, mutta me kaikki tiedämme sen tarinan jo. Minun ei tarvitse istua täällä ja keksiä tekosyitä.” Simmons onnistui toipumaan lintuinfluenssasta, jonka hän uskoo olleen loppukeväästä, harjoittelemaan ahkerasti ja varmisti sitten paikkansa Trek-Segafredon Tour de France -joukkueessa ajamalla vaikuttavasti Tour de Suisse -kilpailussa. ”Kun saat puhelinsoiton ensimmäistä kertaa, että olet menossa on erityistä, aloin melkein itkeä. Olin niin onnellinen,” Simmons sanoi. ”Tiesin enemmän tai vähemmän päässäni, että heidän olisi aika vaikea olla ottamatta minua, mutta et silti tiedä. Sitten valmentajani Steven de Jongh ilmoitti minulle ja soitin vanhemmilleni ja pyysin häntä varaamaan heidän lentolippunsa. Menin Gironaan, nukuin korkeusteltassani ja sitten Tour oli niin kuin halusin. Tyhjensin itseni siellä.” Simmons liittyi päivän taukoon viisi kertaa Tour de Francessa, ajoi hieman holtittomasti, mutta piti hauskaa ja oppi tulevaisuutta varten. ”Siellä oli vuoristoerä, jossa minun ei todellakaan olisi tarvinnut olla mukana, mutta minulla oli jalat siihen, joten sanoin: ’Miksipä ei?’. Sinä ajat Tourin eturivissä!” Hän sanoi: ”Jos olen rehellinen, olin hieman liian innoissani. Se on hyvä tapa ajaa ensimmäinen Tour. Ymmärrän kuitenkin, että minun on oltava mustavalkoisempi ja päätettävä, milloin tänään on minun päiväni. Oikeana päivänä pystyn kiipeämään ja spurttaamaan, mutta emme tiedä, milloin se päivä koittaa. Kehityn edelleen henkisesti ja fyysisesti. Kehoni on muuttunut, enkä ole oikein löytänyt sitä yhtä asiaa, jota haluan tehdä.” ”Tiedän, että olen hyvä, kun olen väsynyt. Nautin todella Tourin viimeisestä viikosta, kun kaikki ovat polvillaan. Ja silloin aloin tuntea, että olen hyvä ajaja. Kun kaikki ovat tuoreita, tunnen itseni melko keskivertoiseksi, en mitään erikoista. Mutta mitä väsyneemmiksi kaikki tulevat, sitä paremmalta minusta tuntuu. Joten ehkä voimme tehdä jotain sellaista tulevaisuudessa.” Simmons on nälkäinen lunastaakseen lupauksensa ja ottaakseen paikkansa seuraavan sukupolven johtavien ajajien joukossa, mutta neljän vuoden ammattilaisena olon jälkeen hän ymmärtää, ettei se ole helppoa edes yhdelle sukupolvensa lahjakkaimmista ajajista. ”On jännittävää olla nuori ratsastaja, mutta on myös todella turhauttavaa, jos ei ole yksi superihmisistä”, hän sanoi. ”On inspiroivaa ja siistiä kuulua samaan sukupolveen kuin Evenepoel, mutta samalla nyt alkaa tuntua siltä, että jää jälkeen. Minun iässäni Pogacar oli jo voittanut ensimmäisen Tourinsa. ”Et voi verrata itseäsi kaikkiin, ehkä se vie minulta pari lisävuotta tai ehkä sitä ei koskaan tapahdu. Uskon silti, että jossain vaiheessa voin voittaa suurimmat kilpailut. En tiedä, milloin se tapahtuu, mutta aion jatkaa yrittämistä joka vuosi, kunnes se joko ei tapahdu tai tapahtuu.”