Raylyn Nuss ja hänen Steve Tilford Foundation -kilpailutiiminsä pyrkivät pitämään cyclocrossin hengissä Yhdysvalloissa. Vaikka cyclocross jatkaa kukoistustaan Euroopassa, Yhdysvalloissa sitä varjostaa alan uusi kultalapsi, sorapyöräily. Nuss haluaa saada lisää tukea takaisin lajin pariin: ”Se on kirjaimellisesti tehtäväni. Haluan tehdä violetteja hattuja, joissa lukee ’make cyclocross great again’,” Nuss vitsaili Cyclingnewsille.Nuss korostaa, että Pohjois-Amerikan cyclocrossin valopilkkuna on Trek, joka isännöi maailmancupia Waterloossa, ja USPCX-sarjan suoratoisto. ”Se legitimoi USA:n cyclocrossin myös Euroopassa – eurooppalaiset katsovat myös USA:n kilpailuja, koska he ovat lajin superfaneja. Miten voit sanoa, että cyclocross on kuolemassa, kun meillä on 11 televisioitua tapahtumaa? Se antaa minulle tiiminomistajana paljon vaikutusvaltaa yrittääkseni saada sponsoreita.” Steve Tilford Foundationin ohjelman tähänastinen menestys, kun Lizzie Gunsalus on ollut alle 23-vuotiaiden kärkisijoilla ja Curtis White on noussut palkintokorokkeelle joka kilpailussa yhtä lukuun ottamatta tällä kaudella, on antanut Nussille entistä enemmän motivaatiota. ”Meillä kolmella on täysi aikomus ajaa kilpaa myös ensi vuonna. Meillä on todella hyvä side. Saatan lisätä joukkueeseen U23-urosratsastajan, mutta se riippuu siitä, kuinka paljon rahaa saan sponsoreilta.” Nuss, 31, on saavuttanut paljon kahden viime vuoden aikana sen jälkeen, kun hän lopetti työnsä Pfizerin analyyttisen kehityksen tutkijana. Hän voitti kaksi Pan-Amerikan mestaruutta peräkkäin ja saavutti viime kuussa läpimurtovoiton Northamptonissa, joka oli hänen ensimmäinen UCI-voittonsa mantereen mestaruuskilpailujen lisäksi.Ehkä hänen suurin saavutuksensa on joukkueen rakentaminen pandemian keskellä ja aikana, jolloin alan huomio on siirtynyt soraan. Hän sanoo, että joukkue antaa hänelle ”enemmän tarkoitusta ja merkitystä tekemiseni taustalla”. ”Joukkueen johtaminen pitää minut kiireisenä – se antaa minulle jotain muuta kuin vain harjoittelua ja lepoa”, hän sanoo. Nuss kertoo Cyclingnewsille. ”Luulen, että olen kytketty siitä, että olen korkeakoulu-urheilija ja hallitsemaan koulua ja urheilua – pidän siitä, että minulla on kaksi asiaa meneillään. Se voi olla stressaavaa ajoittain – pyöräilyala on epävakaa ja sponsoreiden saaminen ei ole helppoa.” Nuss on tottunut jonglööraamaan työn ja koulutuksen kanssa, kun hän on tasapainottanut kilpaurheilua huipputasolla työskennellessään kolme vuodenaikaa, ennen kuin lopetti työnsä aloittaakseen joukkueen ja kilpailemaan kokopäiväisesti. Hän teki sen vuonna 2020, vaikka koko Pohjois-Amerikan kalenteri oli peruttu COVID-19:n vuoksi. Hänellä ja silloisella tiimikaverilla Stephen Hydella oli suunnitelmia ajaa rajoitettu UCI:n aikataulu Euroopassa, mutta he päättivät olla vaarantamatta henkilökuntaa ja budjettia. ”Se oli tavallaan siunaus verhoutuneena, koska se oli ensimmäinen vuoteni, jolloin lisäsin urheilijan tai kaksi tiimiin. Kun kilpa-ajo palasi Pohjois-Amerikkaan, sieltä puuttui aika monta huippuratsastajaa, ja sitten pitkäaikainen Cannondale-Cyclocrossworld-tiimi lopetti toimintansa.” ”Se on ollut hienoa. Nussin mukaan cyclocross ei kuitenkaan ole kuolemassa sukupuuttoon: ”Kyse on pikemminkin siitä, että ala on siirtänyt kiinnostuksensa soraan kuin pandemiasta”. Paljon rahoitusta kohti cyclocross on pudonnut, varsinkin sen jälkeen Worlds oli täällä Yhdysvalloissa. Se oli todella vaikeaa minulle pitää joukkue käynnissä vuonna 2022, ja minun piti muuttaa joitakin sponsorointi, ” Nuss sanoi: ”Monet ihmiset sanoivat minulle, että minun pitäisi olla yksityisautoilija, että se olisi paljon helpompaa: budjetti ei ole niin suuri, voit tehdä enemmän outoja asioita, koska haluan tehdä asioita todella luovasti. Voin silti tehdä sen tiimin kanssa, ja se on se, mitä urheilusta puuttuu.”Olin niin itsepäinen pitämään tiimin hengissä – se varmasti lisäsi stressiä, kun yritin vetää kaiken pois, mutta olen todella iloinen, että tein sen, koska se antaa Lizzie Gunsalusin kaltaiselle henkilölle, joka oli Cannondalen devo-kuljettaja, paikan, jossa hän voi jatkaa kukoistustaan ja kasvuaan. Hän on edelleen täysipäiväinen opiskelija, eikä hänellä olisi ollut aikaa pyörittää omaa yksityisohjelmaa – hän opiskelee kaksoistutkintona kemiaa ja insinööritieteiden alaa.” Gunsalusin menestys – neljä UCI-eliittipodiumia tällä kaudella – on vain yksi vahvistus sille, että työpaikan lopettaminen oli oikea valinta. ”Loppukaudesta Lizzie on mielestäni tulossa erittäin vahvasti. Hän voitti U23 Pan Am:n ja uskon, että hänellä on todella hyvät mahdollisuudet voittaa kansalliset mestaruudet.” Nuss sanoi. ”Näen hänessä paljon itseäni, ja kun näen tällaisen ratsastajan kukoistavan vielä toisen vuoden – se tekee myös kaiken stressin, jota ohjelman pyörittämisestä aiheutuu, sen arvoiseksi.”

Soran paine

Nuss myöntää, että alan trendit ovat painostaneet tiimiä kilpailemaan soralla, ja hän kilpaili tänä vuonna useissa tapahtumissa, kuten Unbound 100 -kilpailussa. Hän ja White aikovat jatkaa sorakilpailua vuonna 2023. ”Minuun kohdistuu paineita, kuten varmasti kaikkiin muihinkin. Curtis ja minä aiomme molemmat tehdä täyden sorakalenterin, mutta aiomme ajoittaa kilpailumme todella strategisesti, jotta voimme silti ajaa vahvan cyclo-cross-kauden. ”Vielä ei ole päätetty, osallistunko Life Time -sarjaan tai BWR:ään vai pelkkiin ruohonjuuritason tapahtumiin – leikimme vielä ideoiden kanssa.” ”En tiedä, onko minulla tarkoitus osallistua Life Time -sarjaan tai BWR:ään vai pelkkiin ruohonjuuritason tapahtumiin. Mutta Curtis ja minä olemme samassa tiimipaketissa, ja meillä on samanlainen sponsorikokoonpano soran kautta myös vuonna 2023.” Ilmoitus uudesta Gravel Earth -sarjasta, jossa järjestetään tapahtumia eri puolilla Eurooppaa ja Afrikkaa, oli houkutteleva myös Nussille. ”Olin todella kiinnostunut – jos voisin käyttää soraa maailman tutkimiseen ja uusiin kulttuureihin tutustumiseen, se tekisi siitä vieläkin kiinnostavampaa minulle. Voisin käyttää kilpailukauden ulkopuolisen ajan myös matkustamiseen ja maailman kokemiseen. Mutta olen varma, että se on todella kallista. ”Saatan yrittää mennä johonkin niistä, kuten johonkin Afrikan kilpailuun, mutta en tiedä, osallistunko koko sarjaan, koska kaikki yhteistyökumppanini haluavat vahvan läsnäolon Yhdysvalloissa, joten suurin osa kilpailustani ajetaan siellä, mutta on hienoa nähdä, että on olemassa uusi sarja.”Tällä viikolla hänen pääpainopisteensä on kuitenkin USA Cycling Cyclocrossin kansallisissa mestaruuskilpailuissa, joissa hän yrittää syrjäyttää kolminkertaisen naisten eliittimestarin, Clara Honsingerin, joka oli viime kaudella sijoittunut toiseksi.” ”Hän on kilpaillut Euroopassa ja hän on teknisesti todella hyvä. Tiedän, että hän palaa Yhdysvaltoihin itsevarmana, joten siitä tulee varmasti mielenkiintoista. Hän on todella hyvä pyöräilemään ja erittäin vahva. Hänen voittamisensa ei olisi helppoa, mutta aion ehdottomasti yrittää sitä.”