Viime viikolla uutisoitiin muutoksista Specialized ambassador -ohjelmaan. Siitä lähtien on julkaistu monia kriittisiä tarinoita siitä, miten muutokset otettiin käyttöön, ja vaikka se on ehkä aiheellinen huomio, se on käsitelty hyvin. On kuitenkin myös kysymyksiä siitä, mitä se todella tarkoittaa, miksi näin tapahtui ja mitä tulevaisuus saattaa tuoda mukanaan sisällöntuottajille ja muiden alan brändien lähettiläille. Associated Pressin ja Norc Center for Public Affairs Researchin tuoreen mielipidetutkimuksen mukaan (avautuu uudessa välilehdessä) 57 prosenttia amerikkalaisista sanoo, että tänä vuonna on vaikeampi varaa lahjoittaa asioita, joita he haluaisivat antaa, kun viime vuonna vastaava luku oli 40 prosenttia. Tämän perusteella on helppo tehdä johtopäätöksiä. Onko kyse laajemmasta taloudesta johtuvasta huolesta? Onko Specialized yksi monista yrityksistä, jotka leikkaavat kuluja vastauksena paitsi talouden hidastumiseen myös paluuseen pyörämyyntiä edeltävään pandemiaan?Kun Specializediltä kysytään yksityiskohtia, se kiistää, että taustalla olisi mitään suurta merkitystä. Specializedin virallinen lausunto on: ”Sosiaalinen suurlähettiläsohjelmamme muuttuu edelleen ajajan tarpeiden mukaan, mutta se ei todellakaan ole katoamassa.” Raportit näyttävät viittaavan siihen, että tämä on tavallaan totta. Selväksi on käymässä se, että kilpapyöräilyyn keskitytään entistä enemmän ja seikkailupyöräilystä ollaan siirtymässä pois. Se kuulostaa tappiolta niille meistä, jotka pitävät enemmän seikkailuista kuin kilpa-ajoista. Se voi olla myös mahdollisuus. Specialized on alan jättiläinen, mutta se ei toimi yksin. Pyöräilyala on monipuolinen ja täynnä tuotemerkkejä, jotka kilpailevat keskenään suoraan, sekä tuotemerkkejä, jotka palvelevat muita yhteisön osa-alueita. On suuria ja pieniä tuotemerkkejä, ja monet niistä ovat päättäneet pysyä sitoutuneina sisältöön, joka ei ole rotukohtaista. SuperSix EVO SE sorakilpailussaKilpapyöräily on usein osa seikkailupyöräilyn eetosta, mutta se on vain hyvin erilaista kilpapyöräilyä (Kuvan luotto: Cannondale)Sarah Swallow on yksi urheilijoista, joihin Specializedin päätös on vaikuttanut. Hän on kertonut sosiaalisessa mediassa avoimesti, että se oli yllätys, ja otin yhteyttä keskustellakseni hänen ajatuksistaan siitä, mitä hän ajatteli sen tarkoittavan. Keskustelumme aikana yksi asia, joka tuli esiin, oli se, että vaikka kuulin surua menetyksestä, Sarahille, muille hänen kaltaisilleen ja hänen luomansa sisällön faneille on silti olemassa myös positiivisia asioita. Näitä tuotemerkkejä on olemassa, mutta Sarahin mukaan ”sain ylivoimaisen määrän sähköposteja tuotemerkeiltä, jotka halusivat tehdä yhteistyötä kanssani Velonewsin artikkelin jälkeen (avautuu uuteen välilehteen).”. Tämä kertoo minulle, että suuri osa teollisuudesta ymmärtää yhä, että minun kaltaisteni lähettiläiden seikkailujen ja hankkeiden tukeminen on tärkeää.” Tämä on myönteinen uutinen urheilijoille, mutta se on myönteinen uutinen myös faneille. Etsin vahvistusta muilta, eikä sitä ollut vaikea löytää. Ensimmäinen paikka, johon katsoin, oli Rapha, ja brändi vastasi nopeasti lausunnolla, jossa sanottiin: ”Olemme edelleen hyvin sitoutuneita lähettiläsohjelmaamme ja uskomme, että ihmiset ovat ratkaisevassa asemassa inhimillistettäessä ja tuodessa brändin eetosta elämään maailmassa.” Tämä on myös yksi niistä paikoista, joihin katsoin. Näin ollen jatkamme panostamista urheilijoihimme ja lähettiläisiimme, kuten olemme tehneet jo monta vuotta!”Ajattelin Raphaa ensin, koska Rapha on brändi, joka on olemassa monella tapaa siksi, että se painottaa seikkailuja. Muutama vuosi sitten Raphasta uhkasi tulla jälleen yksi huippuluokan maantiepyöräilybrändi niiden joukossa. Tuotteet, joita brändi tuolloin valmisti, olivat hyviä, mutta erilaistuminen ja tunteet tekevät brändistä suuren. Joku ymmärsi tämän, ja Rapha ryhtyi esittelemään seikkailuelämäntapaa, jolla on vain löyhä yhteys kilpaurheiluun. Täydellinen esimerkki on sivu, jonka Sarah täyttää Raphan verkkosivustolla (avautuu uuteen välilehteen); siinä kerrotaan hänen Tour Divide -kilpailustaan, mutta hänen todelliset tuloksensa ovat lähes alaviite. Pääpaino on seikkailussa, ei kilpailussa. Rapha otti myös suhteellisen tuntemattoman miehen nimeltä Angus Morton. Angus oli jo tehnyt Therabouts-yhtiönsä kanssa legendaarisen elokuvan, jota monet pitävät legendaarisena. Vuonna 2014 ilmestyi Therabouts #1, joka kertoo tarinan nuoresta Lachlan Mortonista ja hänen isoveljestään Angusista, jotka ratsastavat Australian takamaastossa. Voisin väittää, että se muutti pyöräilymaailman. Lopulta Rapha kuitenkin liittoutui Angusin kanssa, ja Rapha Films -Youtube-kanavalle tuli lisää sisältöä. Kun katselet hämmästyttävää sisältöä, mene eteenpäin ja katso, voitko havaita läsnäoloni heidän kattavassa 2019 Festive 500 -ajelussa, jossa sain hieman paleltumia varpaissani. Lael Wilcox ultrakestävyystapahtuman aikanaLael Wilcox on yksi niistä urheilijoista, jotka pysyvät osana Specializedin lähettiläsohjelmaa (Kuvan luotto: Pearl Izumi)Rapha keskittyi edelleen WorldTour-kilpailuihin, mutta jopa siinä on ainutlaatuinen kierre. He tekivät yhteistyötä EF Education-EasyPostin (avautuu uudessa välilehdessä) kanssa ”ravistellakseen lajia”. Mukana on tavanomaisia kilpailuja ja tarinoita, mutta myös vaihtoehtoinen kalenteri, jossa on kilpailuja kaukana muusta pelotonista. Erityisesti Lachlan Morton on menestynyt WorldTourissa, mutta jos olet kuten minä, vaihtoehtoisen kalenterin seuraaminen on paljon jännittävämpää. Jos et ole nähnyt Lachlanin itkevän GBDuro 2019 -kilpailun aikana, sinua odottaa herkkupala. Rapha ei tietenkään ole läheskään ainoa toimija tällä alalla. Kuten Sarah mainitsi, hänestä ollaan hyvin kiinnostuneita, ja se näkyy hänen sosiaalisten tiliensä kommenteissa. Yksi nimi, joka on tullut esiin muutaman kerran, on State Bicycles. Et ehkä yhdistä valtiota seikkailupyöräilyyn, mutta he näyttävät etsivän leikkiä tilassa, ja kun heiltä kysyttiin kommenttia, valtion perustaja Mehdi Farsi vastasi sanomalla: ”Minä, tiimimme johtajat ja State Bicycle Co. ovat aina yrittäneet tarjota kodin, jossa ratsastajat voivat olla omia itseään ja kyhätä ainutlaatuisia ja mielenkiintoisia aikatauluja itselleen. Olemme täällä vain tukemassa. Meillä ei ole erityistä aloitetta tiimimme kasvattamiseksi, mutta olemme aina ajatelleet, että jos löydämme sopivia työntekijöitä, sitä parempi. Jos koemme, että ratsastaja tuottaa arvoa, meillä ei ole mitään syytä ottaa käyttöön kiintiöitä tai mitään liian muodollista.” Tärkeä näkökohta tässä on se, mitä olen kuullut toisaalla toistettavan. Se viittaa ei-transaktionaaliseen lähestymistapaan, jossa tuotemerkki tukee urheilijaa pyytämättä mitään vastineeksi. Minulla ei ole tietoa siitä, miten yksi tuotemerkki jäsentää sopimuksiaan, mutta ajatus siitä, että tämä on edes olemassa, on jännittävä, ja se kuulostaa jokseenkin samankaltaiselta kuin keskustelut, joita kävin Amanda Naumanin kanssa Shimanosta. Amanda on kaksinkertainen Unbound 200 -voittaja, ja hän on uskomattoman helposti lähestyttävä. Kun häneltä kysyttiin seikkailupyöräilyn ystäville suunnatusta suosikkisisällöstä, hän viittasi nopeasti Shimanoon. Kun menin etsimään, Shimano näyttää lisäävän hämmästyttävää sisältöä, joka puhuttelee paitsi seikkailupyöräilyn faneja myös edustuksen faneja. Tiedän, että aion viettää jonkin verran aikaa katsomalla ”All Bodies on Bikes” ja ”Beyond the Binary” -ohjelmia tämän lomakauden aikana. Tärkeintä tässä kaikessa on se, että sisältöä on olemassa, ja toistaiseksi sitä tulee olemaan jatkossakin. Shimano valmistaa sitä. Rapha tuottaa sen. SRAM tuottaa sen Hammerheadin ja ”See the Road Ahead” -soittolistan sisällön avulla, Focus bikesilla on Ride Beyond Crew, joka on vastuussa upeasta videosta Badlandsin kilpailusta tänä vuonna. Luettelo voisi jatkua lähes loputtomiin, ja voin vain korostaa pientä osaa tarinoista, jotka auttavat maalaamaan kuvaa. Jos olet fani, mene ulos ja kerro tuotemerkeille ja anna urheilijoiden tietää. Tukesi on tärkeää kaikille osapuolille.