Tom Pidcock palaa kentälle tänä viikonloppuna käynnistämään vuosien 2022-2023 cyclocross-kampanjansa, mutta se voi jäädä lyhytaikaiseksi, sillä maailmanmestari epäilee, pääseekö hän puolustamaan sateenkaaripaitaansa helmikuussa. Pidcock, joka hallitsi vuoden 2022 MM-kilpailuja Yhdysvalloissa vuoden alussa, ajaa Superprestigen Merksplasissa lauantaina 19. marraskuuta, minkä jälkeen sunnuntaina on vuorossa maailmancupin osakilpailu Overijsessa. 23-vuotias kuljettaja lopetti maantiekautensa ennenaikaisesti syyskuussa ja jätti MM-kisat väliin henkisen väsymyksen vuoksi, mutta palaa crossin pariin aiemmin kuin hänen kilpailijansa Wout van Aert ja Mathieu Van der Poel. Vaikka kaksikko, jolla on seitsemän maailmanmestaruutta, on vahvistanut osallistumisensa vuoden 2023 MM-kilpailuihin Hollannin Hoogerheidessä 5. helmikuuta, Pidcock ei ole yhtä vakuuttunut. ”En voi vastata siihen vielä.” Pidcock sanoi pitkän viikonlopun haastattelussa belgialaiselle Het Nieuwsblad -sanomalehdelle (avautuu uuteen välilehteen). ”Maailmanmestaruus on tällä kertaa hyvin myöhässä, eikö olekin? Jos saavutat huippusi tähän mestaruuskilpailuun ja sitten sinun on valmistauduttava klassikoihin…” Pidcock otti viime vuoden MM-kisat päätavoitteekseen ja matkusti Yhdysvaltoihin, kun taas Van Aert ja Van der Poel jäivät Eurooppaan. Hän pussitti uransa ensimmäisen sateenkaaripaidan, mutta hänellä oli vaikea klassikkokausi, jota rasittivat sairastelut.Hänellä oli välähdyksiä loistavuudesta, ja hänellä oli suuri rooli Ineos Grenadiers -joukkueensa menestyksekkäässä kevätkaudessa, mutta hänestä jäi tunne, ettei hän ollut koskaan lähelläkään parasta tasoaan. Hän näyttää päättäneen varmistaa, että näin on tällä kertaa. ”Maantiekausi on minulle paljon tärkeämpi. Siltä minusta tuntuu myös tänä vuonna”, hän sanoi. ”Vuonna 2023 haluan erityisesti esiintyä johdonmukaisesti näissä kevään monumenteissa. Jos onnistun siinä, tulokset seuraavat perässä. Jos kerrot kaiken suoraan, saat enemmän vaihtoehtoja. ”Viime vuonna minulla oli tärkeä rooli joukkueen voitoissa. Nämä voitot nostivat minua hieman, vaikka asiat eivät menneetkään niin kuin halusin itselleni. Jumbo-Vismaan ja Quick-Stepiin verrattuna meillä on nuori joukkue, jolla on vähemmän kokemusta, mutta pystymme ajamaan kilpaa. Antaa suurvaltojen taistella keskenään, me hyökkäämme heidän kimppuunsa.” Pidcock palaa siis cyclocrossin pariin debytoidakseen sateenkaaripaidassa tänä viikonloppuna, mutta odotukset tulosten suhteen ovat rajalliset. Hän kohtaa Eli Iserbytin ja Lauren Sweeckin kaltaiset kuljettajat, jotka ovat olleet mukana jo viikkoja, ennen kuin hän valmistautuu kohtaamaan Van der Poelin ensi viikonloppuna ja Van Aertin sitä seuraavana viikonloppuna. Pidcockin polviongelma uusiutui lokakuussa, ja kun maantiepyöräilyn klassikkokilpailujen alku on vielä kaukana, kun Omloop Het Nieuwsblad alkaa 25. helmikuuta, hän sanoo, että hän aikoo päästä helpommalla. ”Lopetin maantiekauden etuajassa. Minulla oli jo tarpeeksi vapaa-aikaa. Sateenkaaripaita on myös kannustin lähteä liikkeelle, ja haluan kunnioittaa sitä niin paljon kuin mahdollista. ”En odota voittavani ensimmäistä kisaani tai ensimmäisiä kisojani. Katso kahta viime talvea; ensimmäiset kilpailuni eivät koskaan olleet parhaita. Niiden avulla saadaan rytmi. Kaksi vuotta sitten jouduin odottamaan neljättä kilpailua, viime talvena se oli kolmannessa. Toivottavasti saamme nähdä todellisen Tom Pidcockin toisessa tai kolmannessa ’cross-viikonlopussa.”