Mitä yhteistä on Tour de Francen etappivoitolla ja työttömyydellä? Simon Clarken tapauksessa molemmat ovat osoitus siitä, että taustahälyn voi hukuttaa ja keskittyä käsillä olevaan hetkeen. ”Luulen, että stressitilanteissa keskityn vielä enemmän.” Clarke sanoo. ”Sen sijaan, että menisin toiseen suuntaan ja sekoaisin tai panikoisin, ajattelen entistä selkeämmin.” Clarke istuu alas Cyclingnewsin kanssa kerratakseen kauden 2022, joka oli varmasti hänen 13-vuotisen uransa tapahtumarikkain. Hän aloitti kauden ilman joukkuetta tietämättä, olisiko hänellä lainkaan kautta. Hän voitti Tour de Francen etapin, ja lapsuuden unelma toteutui vihdoin.Australialainen on rennolla ja tyytyväisellä tuulella; hän on juuri ajanut yhden parhaista kausistaan, ja hänellä on sopimus seuraavasta kaudesta. Mikä ero 12 kuukaudella voi olla. Viime vuonna tähän aikaan hän katseli huolestuneena, kun hänen vanha tiiminsä Qhubeka-NextHash horjui ja lopulta hajosi. Hänellä oli sopimus vuodeksi 2022, joten hän ei ollut käynyt ostoksilla, ja musertavat uutiset jättivät hänet ”pulaan” juuri ennen joulua.Se oli varmasti suurta stressiä ja ahdistusta, mutta Clarke ei puhu siitä aivan näin. ”En tiedä. Olen aina optimisti. En koskaan mieti menneisyyttä. Asioilla on syynsä, ja joskus voi olla vain epäonnea”, hän sanoo. ”Minulla ei ole tapana katsoa taaksepäin. Sanon vain: ”Selvä, miten korjaan sen?”. En ole huolissani siitä, miten se tapahtui tai kenen vika se oli; tosiasia on, että olet tuossa tilanteessa, ja ainoa tapa päästä ulos on löytää ratkaisu. En anna negatiivisten ajatusten tulla mieleeni.” Niinpä joulun ja uudenvuoden aikana Clarke lähti pyöräilemään ja harjoitteli. Sillä ei ollut väliä, ettei ollut mitään konkreettista harjoiteltavaa, vaan tärkeintä oli itse prosessi. ”Uskoin, että joku olisi kiinnostunut kaltaisestani ratsastajasta, joten ajattelin vain jatkaa valmistautumista kuten normaalisti. Halusin olla valmiina, jos joukkue soittaa minulle. Keskityn siihen, mitä voit hallita, joten yritin vain pysyä uskollisena itselleni ja pysyä mahdollisimman ammattimaisena.” Ehkä taustastressillä oli kuitenkin jonkinlainen vaikutus. Clarke pääsi tammikuun puoliväliin, ja kun hän katsoi takaisin koulutustiedostojaan, se osoittautui suurimmaksi talvena, jonka hän oli tehnyt, ainakin sen jälkeen, kun hän alkoi seurata sitä Training Peaks -ohjelmassa kuusi vuotta sitten. ”En lähtenyt liikkeelle ajatuksella, että aion treenata kovemmin kuin koskaan, mutta ehkä se tapahtui alitajuisesti”, hän sanoo. ”Se kai osoitti motivaationi.” Kuten kävi ilmi, Clarke olisi selvinnyt ilman kaikkea tätä. Hän aloitti neuvottelut Israel-Premier Techin kanssa ja allekirjoitti 9. tammikuuta yksivuotisen elinkaarisopimuksen, jolloin he vain olettivat, että hän on huonossa kunnossa ja poissa tolaltaan. ”He luulivat, että he olivat juuri allekirjoittaneet sopimuksen kadulta tulleen kaverin kanssa, joka tarvitsisi aikaa löytääkseen jalansijaa, mutta he eivät tunteneet minua henkilökohtaisesti”, hän sanoo. ”Tein joulun ja uudenvuoden aikana Melbournessa omanlaisensa soololeirin, ja kun sain kutsun, menin suoraan 10 päivän joukkueen harjoitusleirille, joten olin periaatteessa tehnyt kaksi 10 päivän leiriä peräkkäin. Olin melko lailla tehnyt Grand Tourin. He aikoivat aloittaa minut vasta maaliskuussa, mutta he näkivät, että minulla oli luultavasti joukkueen paras kunto tammikuussa.” ”Se kävi heti ilmi, kun kausi alkoi. Clarke osallistui Challenge Mallorca -sarjaan tammikuun lopussa ja sijoittui 5., 3. ja 6. sijalle, sijoittui toiseksi Ruta del Solin etapilla ja sijoittui sitten Omloop Het Nieuwsbladissa vaikuttavalle 11. sijalle. Hän lensi. Se, että hän oli ollut vain muutama viikko aiemmin ”kuivilla”, tuntui absurdilta. ”En yritä todistaa mitään kenellekään. Vain itselleni, että kova työ kannattaa,” Clarke sanoo. ”Tulin ulos motivoitunut henkilökohtaisella tasolla, ei todistaa ihmisiä väärässä, mutta todistaa itselleni tein oikeita asioita, että olen oppinut aiemmista virheistä, ja todistaa itselleni, että minulla on vielä sitä.”

”Peli käyntiin” mukulakivillä Ranskassa

WALLERS RANSKA JULI 06 LR Simon Clarke Australiasta ja Team Israel Premier Tech Neilson Powless Yhdysvalloista ja Team EF Education Easypost Edvald Boasson Hagen Norjasta ja Team Total Energies ja Alexis Gougeard Ranskasta ja Team BB Hotels PB KTM. kilpailevat karkumatkalla, joka kulkee mukulakivisektorin läpi, kun fanit hurraavat 109. Tour de France 2022 etapin 5 157 km:n etapin aikana Lillestä WallersArenbergiin TDF2022 WorldTour 06. heinäkuuta 2022 Wallersissa Ranskassa Kuva: Tim de WaeleGetty ImagesSimon Clarke (vas.) taistelee Tour de Francen 5. etapin mukulakivillä karkumatkalla (Image credit: Tim de Waele/Getty Images)Käänny viisi kuukautta eteenpäin, ja Clarke, huolimatta sairauden aiheuttamasta keväästä, valmistautui seitsemänteen Tour de France -kilpailuunsa. Hän on aiemmin yrittänyt saavuttaa etappivoittoja lukuisten karkumatkojen kautta, mutta ei ole onnistunut. Kunnes nyt.Clarke ylitti viivan ensimmäisenä etapin 5 voittajana, eikä kyseessä ollut mikä tahansa etappi – se oli mukulakivivaihe, joka oli yksi koko Tourin ikonisimmista ja kuumimmin odotetuista. ”Etappivoitto on aina ollut lapsuuteni haave. En ole sanonut sitä julkisesti, mutta sisältä se oli yksi elämäni tavoitteista”, hän sanoo. Pelkästään se, että Clarke voitti tuona päivänä, oli jo itsessään tarpeeksi hyvä tarina. Mutta se, miten hän voitti sen, tekee siitä vielä mielenkiintoisemman.Clarke vaikutti hallitsevan täysin omia tunteitaan ja koko tilannetta. Aiemmat läheltä piti -tilanteet ja vuosien eteneminen saattoivat luonnollisesti johtaa hermostuneisuuteen ja hermostuneeseen energiaan, kun tilanteen valtavuus hiipi sisään, mutta edes Pohjois-Ranskan kivikautiset mukulakivet eivät kyenneet horjuttamaan Clarken tyyneyttä. ”Normaalisti karkumatkalla pääset iskuetäisyydelle finaalista ja mielesi alkaa tikittää – ’oikein, mitä minun pitää tehdä? Mutta pavé-vaihe oli erilainen. Sanoin itselleni: ’Älä edes ajattele maalia ennen kuin pääset viimeiseltä sektorilta'”, hän selittää. ”Sitä ennen voi tapahtua niin paljon, että jos alat miettiä, miten aiot pelata maalissa, voit heittää kaiken hukkaan. Jos ajattelet maalia, et ehkä ole siinä hetkessä, ja se saa sinut ajamaan huonolla linjalla päällysteellä, jolloin saat rengasrikon. Keskityin siis jokaiseen sektoriin, ja kun saimme viimeisen vedettyä viisi ja vähän ennen loppua, ajattelin, että ’nyt peli on pelattu’.” Kun katsoin finaalin uudestaan, silmiinpistävää oli, miten paljon Clarke skannasi, ja hänen niskalihaksensa saivat yhtä paljon harjoitusta kuin hänen jalkansa. Hän selitti, että aiemmat kotitehtäväkierrokset olivat jo antaneet hänelle hyvän käsityksen siitä, mitä hänen kolme kumppaniaan saattaisivat tehdä, mutta hän piti heitä silti jatkuvassa tarkkailussa. Hän tiesi, että Neilson Powless hyökkäisi todennäköisesti myöhään, ja hän katsoi ympärilleen kuusi kertaa, kun amerikkalainen kiersi, ja hänellä oli mielenlujuutta olla pelästymättä reaktiota, mutta sen sijaan kutsua paperilla nopeimman sprintterin, Edvald Boasson Hagenin, bluffi. Hän oli myös nähnyt Taco Van der Hoornin käynnistävän hyvin pitkiä sprinttejä aiemmin, joten hän oli valmis, kun hollantilainen tuli 300 metriä ennen loppua, ja sprinttaili tuuliajossa niin kauan kuin mahdollista, ennen kuin hän nousi tasoihin ja heitti päänsä alas ja pyöränsä eteenpäin. Viimeinen ponnistus ja heitto maaliin Tour de Francen 5. etapilla 2022.Viimeinen ponnistus ja heitto maaliin Tour de Francen 5. etapilla 2022 (Image credit: Getty Images Sport)Vasta kun hän katsoi ylös, linjan toiselle puolelle, hänen ajatuksiinsa tuli sen merkitys. ”Pystyin sulkemaan kaiken sen pois.” ”Pystyin sulkemaan sen pois. Mikään niistä ei edes käynyt mielessäni”, hän sanoo. ”Ulkopuolisista vaikutteista huolimatta kilpailussa millään muulla ei ole väliä, joten keskity vain tehtävään ja sen suorittamiseen. Pystyin vain keskittymään ja keskittymään siihen, mitä minun piti tehdä siinä finaalissa. ”Vaikka olosuhteet eroavat toisistaan suuresti, se näyttää heijastavan samaa ajattelutapaa tammikuun alussa.” ”Yritän olla koskaan epätoivoinen, koska loppujen lopuksi epätoivo on vain käsitys,” Sen sijaan, että menisin toiseen suuntaan, keskityn itse asiassa vielä enemmän ja ajattelen, että ”tämä on painostava hetki, minun on keskityttävä, minulla on oltava selkeät ajatukset ja selkeät päätökset”. Yksi väärä päätös ja menetät kilpailun. Ehkä se on samanlainen prosessi. ”Clarke pääsi ensimmäiseen lepopäivään melko vahvassa neuvotteluasemassa, kun hänen agenttinsa laskeutui maahan puhumaan joukkueenjohtajien kanssa. Viimeisellä kilpailuviikolla hänellä oli jo uusi kaksivuotinen sopimus Israel-Premier Techin kanssa. Joukkue kamppaili WorldTour-statuksensa säilyttämisestä, mutta Clarke, jolla oli tällä kertaa vaihtoehdot omissa käsissään, ei juurikaan epäillyt jäämistä. ”Olen uskollinen ihminen. Arvostan sitä, että Israel otti minut mukaan viime hetkellä, kun heidän ei olisi tarvinnut, ja pyrin koko vuoden yrittämään hyvittää sen UCI-pisteillä. Ja minulla oli yksi urani eniten pisteitä keränneistä kausista”, hän sanoo. ”Halusin jäädä heidän kanssaan. Kun he vakuuttivat minulle, että vaikka mitä tapahtuisi, joukkueen tukena olisi 100 prosenttia ja se jatkaisi, allekirjoitin sopimuksen ja jäin mielelläni.” Simon Clarke kilpailee siis vähintään 38-vuotiaaksi asti. Kuinka erilaista se melkein olikaan. Ammattilaispyöräilyllä on outo tapa antaa lahjakkaiden ajajien pudota halkeamien läpi, ja on vaikea selittää, miten Tour de Francen etappivoittajalla ei melkein ollut joukkuetta alun alkaenkaan. Eikö Clarke katsele taaksepäin ja ihmettele, miten hänelle kävi näin? ”En koskaan halua muistella menneisyyttä”, hän sanoo. Hän ei myöskään halua murehtia liikaa tulevaisuudesta. ”Otan vain jokaisen tilanteen sellaisena kuin se tulee ja yritän tehdä siitä positiivisen.”