Zwift Academy -kilpailu WorldTour-pyöräilysopimuksen voittamiseksi on ollut käynnissä vuodesta 2016 lähtien, ja se on tarjonnut useille kuljettajille ponnahduslaudan ammattilaisuralle. Merkittävin tähän mennessä valmistunut on Jay Vine, joka voitti kaksi vuoristosijoitusta tämänvuotisessa Vuelta a Españassa.Zwiftin virtuaalista harjoittelualustaa käyttävät miljoonat pyöräilijät ympäri maailmaa päivittäin yhdessä älykkäiden valmentajien kanssa. Zwift Academy -lahjakkuuksien tunnistusjärjestelmä tarjoaa lahjakkaille kilpa-ajajille selkeän mahdollisuuden todistaa arvonsa ja hypätä lajin huipulle, ja palkintona on sopimus ammattilaisjoukkueessa yhdelle lahjakkaalle nais- ja miespelaajalle vuosittain. Yhä useampi ajaja harjoittelee nyt voimalla, ja kuten meille niin usein kerrotaan, luvut eivät valehtele. Tämä on Zwift Academy -prosessin perusta, sillä ajajan suoritukset Zwiftissä voivat nopeasti tuoda esiin erityisen lahjakkuuden tai valtavan pyöräilymoottorin.Mutta pelkkä hevosvoima ei riitä ammattilaispyöräilyn maailmassa, ja juuri tässä kohtaa Zwift Academy -finaalit tulevat kuvaan. Vietin aikaa Espanjan Deniassa Zwift Academy -finaalissa, jossa kilpailun finalistit taistelivat tiellä ammattilaisjoukkueiden johdon ja Zwiftin valmentajien asiantuntevien silmien alla nähdäkseen, onko heillä edellytykset suoriutua – ja voittaa – todellisessa maailmassa. Kolme Zwift-akatemian naisten finalistia ratsastaa rinnakkainFinalistit saivat yhteensopivat varusteet ja tiimipyörät finaaliviikon ajaksi (Kuvan luotto: Leon Van Bon )Tämän vuoden Zwift-akatemian finaalit järjestettiin Syncrosfera fitness- ja terveyshotellissa Deniassa, Espanjassa. Keskuksen perusti entinen ammattilaisratsastaja Alexander Kolobnev, ja ammattilaisratsastajat käyttävät sitä säännöllisesti. Yhteensä 10 finalistia valittiin tuhansista Zwft Academyn harjoitukset alun perin suorittaneista ja kilpailuun osallistuneista. Zwift Academy koostuu kahdeksasta harjoituksesta, jotka kuka tahansa Zwiftin käyttäjä voi suorittaa. Ammattilaisuuteen tähtäävillä ajajilla on myös mahdollisuus liittyä Pro Contender -ohjelmaan, jossa heidän on suoritettava kaksi ylimääräistä harjoitusta, joissa analysoidaan heidän aerobista ja glykolyyttistä kapasiteettiaan.Tarkkuuden ja oikeudenmukaisuuden vuoksi pro contender -urheilijoiden on myös käytettävä sykemittaria ja suoravetoista älykkäitä valmentajia tai älypyörää. Tämän jälkeen 10 parasta ajajaa ympäri maailmaa valittiin kilpailemaan Zwift Academy -finaalissa ammattilaissopimuksen saamiseksi.Kilpailuun osallistuvat ammattilaisjoukkueet ovat naisten Canyon-Sram-joukkue ja miesten Alpecin-Deceuninck-joukkue. Mukana oli myös pieni ryhmä ammattilaisratsastajia kustakin tiimistä, jotka ajoivat joka päivä finalistien kanssa, jotta he pääsivät kokeilemaan ja arvioimaan taitojaan tien päällä. Ammattilaisratsastajien joukossa oli viime vuoden naisten voittaja Maud Oudeman sekä itse Mathieu van der Poel, jonka kanssa ehdimme jopa jutella tulevasta kaudesta. Van der Poelin asiantunteva katse oli tien päällä olevilla finalisteilla.Zwift akatemian miesten finalistit kiipeilemässä suuressa ryhmässäMarraskuun leudot lämpötilat merkitsivät sitä, että shortsit ja pelipaita olivat päiväjärjestys (Kuvan luotto: Leon Van Bon ) ”Opimme paljon enemmän, kun menemme ratsastamaan heidän kanssaan ulkona,” Van der Poel sanoi. Zwift Academyn finaaliympäristössä korostuvat myös huippu-urheilijana olemiseen liittyvät lisävaatimukset ja -vastuut. Zwift ja eri lehdistövastaavat, ärsyttävistä pyöräilytoimittajista puhumattakaan, vaativat mediaa, ja finaalit kuvattiin myös oppisopimustyylisen dokumenttisarjan tuottamiseksi.Jokaisen päivän kuvaaminen näytti vievän muutaman tunnin kallisarvoisesta palautumisajasta, ja useimmille finalisteille tämä oli uutta ja osoitti, että pro-life on muutakin kuin pyörän polkemista.COVID-19:n haamu nosti myös päätään viikon aikana, kun finalistit Will Lowden ja Liz Van Houweling testattiin positiivisiksi alkuviikosta ja heidän oli valitettavasti matkustettava kotiin. Yksikään muu kuljettaja ei saanut positiivista tulosta, mutta uhka oli varmasti jännittänyt kaikkia. Canyon-Sramin ja Alpecin-Deceuninckin sitoutuminen tarjoamaan ammattilaissopimusta finaalin voittajille korostaa heidän luottamustaan urheilijoihin ja itse Zwift-akatemiaan.Vaikka teini-ikäisten ilmiöiden palkkaaminen suoraan junioreista on yhä yleisempää, monille ajajille tie ammattilaispyöräilysopimukseen on usein pitkä ja vaikea, ja Zwift-akatemia edustaa eräänlaista muutosta perinteisiin ja joskus arkaaisiin menetelmiin maantiepyöräilyn eliitissä. Nopea lisäpolku huipulle voi olla vain hyvä asia. Zwift-finalistit tiellä ajamassa läpi ja pois moottoripyörän perässä ajaenMathieu Van der Poel johtaa rynnäkköä vauhtilinjalla, kun yritysvieraat ja entiset ammattilaisratsastajat nauttivat helpommasta päivästä (Kuva: Leon Van Bon )Finaali alkoi molempien finalistiryhmien sisätiloissa suoritetulla testisessiolla. Tämä oli vakavasti kova istunto, jossa oli useita maksimiponnistuksia, joiden pituus vaihteli lyhyistä sprinteistä pidempiin ponnisteluihin yli 15 minuutin ajan. Tilanteesta teki vaikeamman ilmastointiongelma tai sen puute harjoitushuoneessa, mikä tarkoitti, että siellä oli todella kuuma. Tämä oli suuri avaus, ja kaikki urheilijat tekivät vaikuttavia suorituksia, ja italialaiset Luca Vergalitto ja Chiara Doni tekivät parhaan tuloksen ensimmäisenä päivänä. Seuraavana päivänä molemmat kuljettajaryhmät lähtivät marraskuun kuiville teille, ja hotellin parkkipaikka oli täynnä toimintaa, kun kuljettajat ja tiimin ajoneuvot valmistautuivat lähtöön. Minulla oli tilaisuus seurata autossa miesten ryhmän perässä, joka yhdisti ammattilaisratsastajat ja finalistit, joilla oli numerot selässään, jotta heidät olisi helppo tunnistaa. Entiset kilpaurheilijat ja Dig Deep -valmennuksen perustajat Stephen Gallagher ja Dan Fleeman auttoivat suunnittelemaan Zwift Academy -harjoitukset ja ajoivat joka päivä jokaisen ryhmän perässä. Seurasi ja valmensi ratsastusryhmiä sekä auttoi suoritusten analysoinnissa joka ilta, kun valmentajat ja tuomarit istuivat alas analysoimaan kunkin päivän suorituksia. Miesten ryhmä joutui nopeasti ajamaan läpi ja pois, ja ryhmän takana seurannut pieni yritysvierasryhmä hylättiin nopeasti vauhdin vuoksi. Myöhemmin päivällä autossamme pidettiin kollektiivisesti henkeä pidätellen, kun mutkittelevassa alamäessä yksi miesten finalisteista putosi mutkassa, mikä kaatoi ketään muuta kuin Zwiftin perustajan ja toisen toimitusjohtajan Eric Minin. Kumpikaan ajaja ei loukkaantunut, ja ryhmä oli taas tiellä muutamassa minuutissa, ja Min päätti olla vähentämättä syyllisen Zwift XP -pisteitä Tiistain ratsastus huipentui miesten ja naisten finaaliryhmien 5 kilometrin ajoitettuun sooloponnistukseen rauhallisessa paikallisessa nousussa. Tiedustelun jälkeen ajajat lähtivät liikkeelle minuutin välein, ja pitkän päivän päätteeksi tehtiin suuria ponnisteluja. Monilla ratsastajilla oli varmasti edellisen päivän testit jaloissaan. Oli selvää nähdä, että kaikki finalistit toimivat korkealla tasolla, ja kilpailusta oli tulossa kova ja tiukka, ja Vegalitto voitti jälleen kerran miesten joukossa. Zwift akatemian naisten finalistit kiipeilemässä ylöspäin.Naisten finalistit työstävät yhtä paikallisista mutkaisista nousuista valmentaja Steven Gallagherin seuratessa ryhmän takaosasta. (Kuvan luotto: Leon Van Bon )Kun vihamielisyydet olivat lakanneet joka päivä, finalistien välillä näytti olevan ystävällinen ja kannustava ilmapiiri, eikä jännityksestä ollut merkkejä, kun otetaan huomioon, että vain yksi heistä oli saamassa WorldTour-kontaktin viikon lopulla. Ruokasalissa oli rento tunnelma joka ilta, ja molemmat ryhmät istuivat yhdessä koko viikon. Loppuviikko koostui enemmän maantieajosta ryhmissä, ja keskiviikkona oli jaettu päivä, joka koostui aamupäivän maantieajosta taitoharjoituksineen ja illalla 12 kilometrin Zwift-kilpailusta.Naiset harjoittelivat rehupussin nappaamista avustajalta tien sivussa, kun taas miehet ottivat useita pulloja tiimiautosta ja veivät ne takaisin ryhmään toista vaadittua kilpailutaitoa jäljitelläkseen. Torstaina miesten ryhmä suoritti kilpailusimulaation ennalta määritetyllä radalla, kun taas naisten ryhmässä oli sprinttipujottelu. Kaikkien finalistien oli myös suoritettava päivän päätteeksi minuutin maksimiponnistus, jossa keskityttiin absoluuttiseen tehoon ja tehokkuuteen. Zwift-finalistin sisätilatestaus neljällä suurella tv-näytöllä, joilla näytetään zwiftiäSisätiloissa sijaitseva testihuone todisti vakavia ponnisteluja (Kuvan luotto: Leon Van Bon )Perjantaina oli jälleen yksi rankka päivä, kun kaikki finalistit ajoivat pitkän, noin neljän tunnin kestävyysajon, joka huipentui kaikkien finalistien mäenlaskukilpailuun. Ammattilaiskuljettajat määräsivät vauhdin ensimmäiselle 15 minuutin kiipeilylle, minkä jälkeen finalistit joutuivat ajamaan 15 minuuttia kiipeämisen huipulle. Tiimin henkilökunta, Zwift-tuomarit ja asiantuntijat, jotka pitivät koko ajan silmällä, analysoivat ratsastajien suorituksia joka ilta.Haastavan ja runsaslukuisen ratsastusviikon jälkeen tuomarit julkistivat valitsemansa voittajat, joista italialainen Luca Vergallito sai sopimuksen Alpecin-Deceuninckin kehitystiimin kanssa ja brittiläinen Alex Morrice voitti sopimuksen Canyon-Sram-yhtiön kanssa vuodeksi 2023. Molemmat ratsastajat osoittivat potentiaalinsa ja lahjakkuutensa koko viikon ajan, ja he ovat epäilemättä valmiita tekemään ensi vuonna ryminää pelotonissa.