MELBOURNE, Australia (AP) – Kilpakumppanit Novak Djokovic ja Rafael Nadal sijoitettiin torstain arvonnassa Australian avointen vastakkaisille puoliskoille, mikä tarkoittaa, että 43 Grand Slam -titteliä yhteensä saavuttaneet pelaajat voivat kohdata toisensa vasta Melbourne Parkin finaalissa.

Djokovic, yhdeksänkertainen Australian mestari, palaa kovien kenttien turnaukseen jäätyään viime vuonna pois, kun hänen viisuminsa peruutettiin ja hänet karkotettiin maasta, koska häntä ei ole rokotettu COVID-19:tä vastaan. Hän ei myöskään voinut osallistua vuoden 2022 U.S. Openiin.

Neljänneksi sijoitettu Djokovic avaa maanantaina alkavassa turnauksessa pyrkimyksensä kymmenenteen Australian avointen mestaruuteen espanjalaista Roberto Carballes Baenaa vastaan.

Naisten ykköseksi sijoitettu Iga Swiatek kohtaa avauskierroksella saksalaisen Jule Niemeierin, joka on sijalla 68. Puolalainen oli välierissä Melbourne Parkissa vuonna 2022, jolloin hän voitti Ranskan ja Yhdysvaltain avoimet mestaruudet.

Ensimmäisen kierroksen päähuomio on kuitenkin Nadalilla, joka kohtaa mahdollisesti haastavan ottelun britti Jack Draperin. Draper, joka on 21-vuotias, oli marraskuussa Next Gen Championships -turnauksen välierissä ja pelaa myös Adelaide Internationalin välierässä perjantaina.

Toinen avauskierroksen kohokohta on viisinkertainen Australian avointen finalisti Andy Murray vastaan italialainen Matteo Berrettini, entinen Wimbledon-finalisti, joka on sijalla 13. sijoitettu pelaaja.

Murray kukisti torstaina näytösottelussa australialaisen Alex de Minaurin 6-3, 6-3 ja on tyytyväinen pelikuntoonsa.

“Näyttelyotteluissa on aina vaikeaa pelata kuin Grand Slamin ensimmäisellä kierroksella, mutta halusin yrittää jättää kaiken kentälle, jotta kehoni saisi parhaan mahdollisen valmistautumisen, jotta näkisin, miten liikun ja miten tarjoilen, ja se meni hyvin,” Murray sanoi.

Mahdolliset miesten’n puolivälierät sijoituksen mukaan ovat: Nadal vastaan nro 7 Daniil Medvedev, mikä olisi uusinta viime vuoden finaalista Melbourne Parkissa, jonka Nadal voitti hävittyään kaksi ensimmäistä sarjaa, ja nro 3 Stefanos Tsitsipas vastaan nro 6 Felix Auger-Aliassime yläpuoliskolla; ja Djokovic vastaan nro 5 Andrey Rublev, ja nro 2 Casper Ruud vastaan nro 8 Taylor Fritz alapuoliskolla.

Nadalilla on 22 Grand Slam -titteliä, yksi enemmän kuin Djokovicilla.

Wimbledon-finalisti Nick Kyrgios, joka kohtaa avauskierroksella Roman Safiullin, kohtaa Djokovicin näytösottelussa perjantaina Melbournessa.

“Olen yksi maailman parhaista pelaajista, joten lähden ehdottomasti luottavaisin mielin Australian avoimiin ja mihin tahansa Grand Slam -turnaukseen,” Kyrgios sanoi.

Ons Jabeur, joka saavutti sekä Wimbledonin että U.S. Openin finaalit vuonna 2022, on sijoitettu toiseksi ja kohtaa naisten arvonnassa Tamara Zidansekin.

Nro 3 Jessica Pegula, joka johti viime viikolla Sydneyssä sekajoukkueiden United Cupin voittanutta Yhdysvaltain joukkuetta, kohtaa ensimmäisellä kierroksella Romanian Jacqueline Cristianin.

Australian Billie Jean King Cupin kapteeni Alicia Molik, joka osallistui arvontaan Melbourne Parkissa, sanoi Pegulan olevan haastaja.

“Minusta tuntuu, että hänellä on henkistä kestävyyttä ja minusta todella tuntuu, että hän voi olla täällä Australian Openin loppuvaiheessa,” Molik sanoi.

Seitsemänneksi sijoitettu Coco Gauff, joka voitti turnauksen Aucklandissa viime viikolla, kohtaa ensimmäisen kierroksen kovassa testissä Katerina Siniakovan, joka kukisti hänet Billie Jean King Cupin finaalissa marraskuussa.

Mahdolliset naisten’puolivälierät ovat: Swiatek vs. Gauff, mikä olisi uusintaottelu viime vuoden Ranskan avoimien finaalista, jonka Swiatek voitti, ja Pegula vs. nro 6 Maria Sakkari, ja Jabeur vs. nro 5 Aryna Sabalenka, ja nro 4 Caroline Garcia vs. nro 8 Daria Kasatkina.

Toinen iso ensimmäisen kierroksen ottelu on kaksinkertainen Australian avointen mestari Victoria Azarenka vastaan Sofia Kenin, joka voitti tittelin Melbourne Parkissa vuonna 2020.