MELBOURNE, Australia (AP) – Novak Djokovic sai lämpimän ja innostuneen vastaanoton paluussaan Melbourneen perjantaina näytösottelussa Nick Kyrgiosia vastaan.

Djokovicin viisumi Australiaan saapumista varten peruutettiin ja hänet karkotettiin ennen viime vuoden Australian avoimia, koska häntä ei ollut rokotettu COVID-19-virusta vastaan. Hän ei ole vieläkään saanut rokotuksia, mutta maan koronavirussääntöjä on lievennetty.

Niinpä yhdeksänkertainen Australian avointen mestari sai palata tämän vuoden turnaukseen maanantaina alkavaan turnaukseen.

Nautittuaan Adelaiden fanien ”fantastisesta” reaktiosta viime viikon turnauksen aikana Djokovic myönsi olleensa epävarma siitä, miten hänet otettaisiin vastaan Melbournessa vuosi karkotuksen jälkeen.

Mutta tunteikas Djokovic käveli loppuunmyydylle Rod Laver Arenalle 15 000 hengen yleisön äänekkäiden kannustushuutojen saattelemana.

”Tuntuu vain hienolta olla takaisin Australiassa, takaisin Melbournessa”, Djokovic sanoi. ”Tämä on kenttä ja stadion, jossa olen luonut tennisurani parhaat muistot.

”Vuonna 2008 voitin ensimmäisen kerran Grand Slamin, se oli täällä, ja 15 vuotta myöhemmin olen täällä taas ja kilpailen korkealla tasolla. Minun täytyy olla hyvin kiitollinen tästä mahdollisuudesta olla täällä, joten kiitos teille, että otitte minut vastaan hyvällä tavalla tänään.”

Djokovic ei osoittanut merkkejä häntä tässä kuussa vaivanneesta reisilihasvaivasta ja pelasi toistuvasti yleisön suosiossa hyväntekeväisyyteen tähtäävän kevytmielisen näytöksen aikana.

Kyrgios vetäytyi viimeaikaisista United Cup- ja Adelaide International -turnauksista polvi- ja nilkkavaivojen takia eikä ole pelannut vakavaa ottelua sitten viime vuoden lopun. Australian ykkössijoitettu pelaaja liikkui kuitenkin hyvin Djokovicia vastaan, joka voitti hänet Wimbledonin finaalissa viime vuonna. Kaksikko saattaa kohdata puolivälierissä Melbourne Parkissa.

Kyrgios kohtaa ensimmäisellä kierroksella Roman Safiullinin, kun taas Djokovic avaa pyrkimyksensä kymmenenteen Australian avointen mestaruuteen Roberto Carballes Baenaa vastaan.

Näytösottelun aikana Djokovic ja Kyrgios esittivät temppuilua, tekaistuja purkauksia ja ottelun puolivälin tv-haastatteluja. He ottivat kumpikin yhden erän Fast4-olosuhteissa, ennen kuin he ottivat yhteen pyörätuolipelaajien ja junioreiden kanssa kolmannen erän tiebreakissa.