MELBOURNE, Australia (AP) – Novak Djokovicilta kesti noin viikon siirtyä siitä, että hän oli huolissaan siitä, voiko hän yksinkertaisesti pelata ottelun lainkaan loukkaantuneella vasemmalla reisilihaksensa, siihen, että hän uskoo voivansa voittaa Australian avoimet.

Ja yksi kivuton, lähes täydellinen suoritus neljännellä kierroksella maanantaina teki suuren eron.

”Tänä iltana se, miten pelasin ja miltä minusta tuntui, antaa minulle nyt syyn uskoa, että voin mennä loppuun asti”, Djokovic sanoi voitettuaan täysin ylivoimaisesti 22:nneksi sijoitetun Alex de Minaurin 6-2, 6-1, 6-2 ja päästyään puolivälieriin 13. kerran Melbourne Parkissa ja 54. kerran kaikissa Grand Slam -turnauksissa.

”Tarkoitan, että uskon aina, että voin mennä loppuun asti, mitä tulee tennikseeni”, jatkoi Djokovic, jonka 21 major-mestaruuteen kuuluu yhdeksän Australiassa. ”Mutta se, miltä jalkani tuntui ennen tätä iltaa, ei antanut minulle niin sanotusti liikaa toiveita koko turnauksen osalta, että menisin loppuun asti. Tänä iltana tunnen sen, joten minulla on positiivinen olo.”

Vuosi sitten hänet potkittiin ennen Australian avoimia pois maasta, koska häntä ei ollut rokotettu COVID-19:tä vastaan. Hän ei ole vieläkään saanut rokotuksia, mutta hallituksen koronavirussääntöjä on lievennetty.

Näytettyään viime viikolla turnauksen kolmessa ensimmäisessä ottelussaan ajoittain huonokuntoiselta, välillä kompuroiden maahan, välillä hakien hoitoa valmentajalta, 35-vuotias serbialainen näytti Rod Laver Arenalla de Minauria vastaan tavanomaiselta joustavalta, kenttää peittävältä ja hallitsevalta itseltään.

Djokovic voitti 42 pistettä 64:stä, jotka kestivät vähintään viisi lyöntiä. Hän keräsi 26-9 voittajien ylivoiman. Hän voitti kaikki 12 syöttöpeliään eikä joutunut kertaakaan murtopisteeseen. Djokovic, jota pidetään yleisesti pelin parhaana palauttajana tällä hetkellä – ja kenties koskaan – sai tusinan verran break-mahdollisuuksia ja käytti niistä puolet.

Hän murtautui 4-2-johtoon ensimmäisessä erässä ja uudelleen sen päätteeksi. Hän johti toisessa erässä 2-0 ja 4-0. Kolmannessa hän voitti 1-0 ja 3-0.

”Tänään tuntui vain jatkuvalta paineelta. Jokaista palvelupeliäni en saanut vapaita pisteitä. Se tuntui alusta asti vaikealta taistelulta”, de Minaur sanoi. ”En koskaan oikein pystynyt saamaan hampaitani otteluun, tekemään sitä vaikeaksi tai tuomaan painetta hetkiin ja tilanteisiin.”

Djokovic sanoi tunteneensa olonsa ”fantastiseksi” ja ”todella hyväksi liikkuvuuden ja liikkeen suhteen”.

Sen lisäksi, että Djokovic otti ”paljon” tulehduskipulääkkeitä hamstringin auttamiseksi, hän sanoi käyttäneensä ”erilaisia hoitoja ja koneita ja muuta” parantaakseen jalkaansa. Hän varoitti myös, ettei hän ”halua juhlia liian aikaisin, koska en tiedä, miten keho reagoi huomenna ja seuraavassa ottelussa”.

Kyllä, vielä on kisoja edessä ja pelaajia vastassa.

Hänen tuleva vastustajansa on nro 5 sijoitettu Andrey Rublev, joka lähtee heidän otteluun keskiviikkona 0-6 ennätys Grand Slamin puolivälierissä. Saman päivän toisessa miesten ottelussa on vastakkain kaksi parikymppistä sijoituksetonta amerikkalaista, jotka eivät ole koskaan päässeet näin pitkälle major-turnauksessa: Ben Shelton ja Tommy Paul.

Miesten puolivälierät pelataan tiistaina: Nro 3 Stefanos Tsitsipas vastaan sijoittamaton Jiri Lehecka ja nro 18 Karen Khachanov vastaan nro 29 Sebastian Korda.

Seitsemästä muusta miehestä kuin Djokovicista kukaan ei ole voittanut Grand Slam -titteliä, ja vain Tsitsipas on koskaan edes päässyt major-finaaliin, ja sekin vain kerran, häviten – jep, arvasitte varmaan – Djokovicille Ranskan avoimissa vuonna 2021.

”Olen ollut tässä tilanteessa niin monta kertaa ennenkin”, Djokovic sanoi nojautuen taaksepäin tuolissaan ja asettaen molemmat kämmenet rinnalleen. ”Siitä näkökulmasta katsottuna luulen, että se auttaa minua suhtautumaan jotenkin, sanotaanko, selkeämmin turnauksen jäljellä oleviin päiviin ja siihen, mitä minun pitää tehdä. Tietenkin pidän silmällä kaikkia muita otteluita ja katson, miten muut pärjäävät. Katsotaan, mitä tapahtuu.”

De Minaur ainakin tietää, mitä hänen mielestään tulee tapahtumaan.

”Se, mitä koin tänään, oli luultavasti Novak hyvin lähellä parastaan, sanoisin”, hän sanoi. ”Minulle, jos se on sitä tasoa, uskon, että hän on ehdottomasti se kaveri, joka vie tittelin.”