MELBOURNE, Australia — Kaksinkertainen Australian avointen mestari Victoria Azarenka selviytyi Melbourne Parkissa puolivälieriin ensimmäistä kertaa sitten vuoden 2016 voittamalla Zhu Linin 4-6, 6-1, 6-4 ottelussa, joka alkoi myöhään sunnuntai-iltana ja päättyi lähes kello 2.20 maanantaina.

Kolmas erä alkoi kuudella peräkkäisellä syötönmurrolla, ennen kuin Zhu vihdoin ensimmäisenä onnistui pitämään syöttönsä ja siirtyi 4-3-johtoon.

Mutta 24:nneksi sijoitettu Azarenka nappasi kolme viimeistä peliä. Hän piti pallon ja meni sitten 5-4-johtoon, kun Zhu pisti etukäden verkkoon.

Azarenka joutui kohtaamaan kaksi murtopalloa yrittäessään syöttää voitosta 5-4:ssä. Hän onnistui pelastamaan molemmat ja ratkaisi ottelun 2 tunnin ja 40 minuutin pelin jälkeen poikittaisella etukäden lyönnillä.

“Tunnen itseni niin helpottuneeksi,” Azarenka sanoi mainiten ottelun jatkuvan paineen ja vauhdin vaihtelun.

Tulos päättää 87. sijalla olevan Zhun uran, joka oli hävinnyt ensimmäisellä tai toisella kierroksella jokaisessa edellisessä 13 Grand Slam -esiintymisessään.

“En ole koskaan kuullutkaan hänestä aikaisemmin,” Azarenka sanoi. “Minun piti sopeutua liikkeessä;

33-vuotias Azarenka voitti Australian avoimet vuosina 2012 ja 2013.

Hän kohtaa tiistaina nro 3 Jessica Pegulan välieräpaikasta.

Pegula pudotti sunnuntaina Ranskan avointen 2021 mestarin Barbora Krejcikovan 7-5, 6-2.

“Minä ja Jess, olemme harjoitelleet yhdessä, olemme pelanneet niin monta hienoa ottelua yhdessä,” Azarenka sanoi.