Nick Bollettieri, Hall of Fame -tennisvalmentaja, joka työskenteli joidenkin lajin suurimpien tähtien, kuten Andre Agassin ja Monica Selesin, kanssa ja perusti akatemian, joka mullisti nuorten urheilijoiden kehityksen, on kuollut. Hän oli 91-vuotias.

Bollettieri kuoli sunnuntai-iltana kotonaan Floridassa useiden terveysongelmien jälkeen, kertoi hänen managerinsa Steve Shulla maanantaina Associated Pressin puhelinhaastattelussa.

”Kun hän sairastui, hän sai niin paljon ihania viestejä entisiltä oppilailta, pelaajilta ja valmentajilta. Monet tulivat käymään hänen luonaan. Hän sai videoita muilta”, Shulla sanoi. ”Se oli ihanaa. Hän kosketti niin monia elämiä, ja hän sai hienot läksiäiset.”

Bollettieri, joka tunnettiin karheasta äänestään, nahkaisesta ihostaan ja aurinkolaseistaan – ja miestä, joka kutsui itseään ”tenniksen Michelangeloksi”, vaikka ei koskaan pelannut ammattilaisena – auttoi peräti 10 pelaajaa, jotka nousivat maailmanlistan ykköseksi. Tähän ryhmään kuuluvat siskokset Serena ja Venus Williams, Jim Courier, Maria Sharapova, Agassi ja Seles.

Hän pysyi aktiivisena 80-vuotiaaksi asti, kiersi maailmaa piipahtaen huipputurnauksissa, ja vuonna 2014 hänestä tuli vasta neljäs valmentaja, joka valittiin International Tennis Hall of Fameen. Samana vuonna toinen hänen suojateistaan, Kei Nishikori, pääsi U.S. Openin finaaliin.

”Tein oman polkuni, jota muut pitivät epäsovinnaisena ja suorastaan hulluna”, Bollettieri sanoi puheessaan hallissa Newportissa, Rhode Islandin osavaltiossa. ”Kyllä, olen hullu. Mutta tarvitaan hulluja ihmisiä tekemään asioita, joita muut sanovat mahdottomiksi tehdä.”

Bollettieri Tennis Academy avattiin vuonna 1978 Bradentonissa, Floridassa, ja IMG osti sen vuonna 1987.

IMG Academy on nyt yli 600 hehtaarin laajuinen ja tarjoaa tenniksen lisäksi ohjelmia yli puolessa tusinassa urheilulajissa.

Bollettieri oli kasvattaja, joka kehuskeli, ettei hän koskaan lukenut kirjaa, puhumattakaan siitä, että hän opiskeli pääaineenaan filosofiaa yliopistossa ja kokeili jopa oikeustieteellistä, vaikkakin alle vuoden ajan.

Hän oli myös taitava itsensä mainostaja, joka julkaisi kaksi omaelämäkertaa, vaikka hänen arvostelijansa pitivät häntä huijarina ja huijarina. Totuus on, että hänen oppilaidensa hämmästyttävälle menestykselle ei ollut mitään vastusta.

Hänen opetusmenetelmiään kopioitiin laajalti, ja tennisakatemioita on nykyään ympäri maailmaa.

Bollettierin ensimmäinen oppilas, joka saavutti ykkössijan, oli Boris Becker vuonna 1991. Sen jälkeen tulivat muut, kuten Martina Hingis, Marcelo Rios ja Jelena Jankovic.

Yhtä palkitsevaa, Bollettieri sanoi, olivat vähemmän edistyneiden pelaajien onnistumiset.

”Polttoaine, joka on kantanut minut huipulle asti, on epäilemättä intohimoni auttaa muita tulemaan elämän mestareiksi, ei vain tenniskentän mestareiksi”, hän sanoi. ”Mikään ei tee minua onnellisemmaksi kuin se, kun törmään entiseen oppilaaseen tai saan ystävällisen viestin, jossa kerrotaan, miten olen muuttanut heidän elämänsä ja että he ovat parempia vanhempia, lakimiehiä, lääkäreitä, toimitusjohtajia ja ihmisiä sen vaikutuksen ansiosta, jonka olen tehnyt heidän elämäänsä.”

Bollettierin omistautumisella pelaajilleen oli hintansa. Suurimman osan urastaan hän oli tien päällä yhdeksän kuukautta joka vuosi, ja hän mainitsi matka-aikataulunsa yhdeksi syyksi siihen, että hän meni kahdeksan kertaa naimisiin.

Nicholas James Bollettieri syntyi 31. heinäkuuta 1931 Pelhamissa, New Yorkissa. Hän suoritti filosofian tutkinnon ja pelasi tennistä Spring Hill Collegessa Mobilessa, Alabamassa, ja oli laskuvarjojääkäri armeijassa ennen kuin kirjoittautui Miamin yliopiston oikeustieteelliseen.

Rahankäyttöä varten Bollettieri alkoi Hall of Famen mukaan opettaa tennistä 1,50 dollarin tuntipalkalla. Yli 60 vuotta myöhemmin hänen palkkionsa oli 900 dollaria.

Muutaman kuukauden kuluttua hän jätti oikeustieteellisen opintonsa kesken keskittyäkseen valmentamiseen. Aluksi, hän myönsi, tennistekniikan tuntemus ei ollut hänen vahvuutensa.

”En tiennyt paljonkaan pelin opettamisesta”, hän sanoi. ”Lahja, jonka Jumala antoi minulle, oli kyky lukea ihmisiä.”

Bollettieri sai kiitosta motivaatiotaidoistaan, hän huusi kun katsoi sen tarpeelliseksi. Hänellä oli silmää lahjakkuuksille ja hän oli visionääri yhdessä asuvien nuorten urheilijoiden boot-camp-koulutuksen suhteen.

Hän osti seuran vuonna 1978, ja opiskelijat asuivat hänen talossaan. Kaksi vuotta myöhemmin hän lainasi ystävältään miljoona dollaria rakentaakseen tomaattipellon paikalla olleelle tomaattipellolle ensimmäisen laatuaan olevan kompleksin.

Nyt paikalla on sisäoppilaitos, 55 tenniskenttää ja tilat seitsemälle muulle urheilulajille, kuten jalkapallolle, koripallolle ja baseballille.

Yrityksen johtaminen ei ollut Bollettierin vahvuus, ja hän myi akatemian IMG:lle, mutta jatkoi siellä työskentelyä painottaen taktista lähestymistapaa, joka muutti tenniksen. Hän kehotti pelaajia hyödyntämään nykyaikaista mailateknologiaa ja korostamaan voimaa hienovaraisuuden sijaan.

Akatemia tuotti isokokoisia pelaajia, jotka luottivat syöttöönsä ja etukäden lyöntiinsä vastustajien voittamiseksi. Tämä lähestymistapa toimi Agassilla, Selesillä, Courierilla ja monilla muilla.

”Unissani”, Bollettieri tunnusti virnistäen, ”sanon: ’Nick, olet hemmetin hyvä’.”