Woodbridgen Katherine Sebovilla on ollut pitkä ja yksinäinen tie, sillä hän on raatanut nimettömänä tenniksen alemmilla tasoilla jo vuosia yrittäen tehdä läpimurtoa.

Perjantaina Melbournessa Australian avointen karsintakierroksella hänen sinnikkyytensä tuotti vihdoin tulosta.

Sebov, joka täytti 24 vuotta 5. tammikuuta ja oli uransa korkeimmalla sijalla 191 WTA-kiertueen rankingissa, pääsi ensimmäistä kertaa urallaan Grand Slam -turnauksen pääsarjaan voitettuaan karsinnan viimeisellä kierroksella Sveitsin Simona Waltertin, joka oli sijoitettu 21. sijalle, 6-4, 6-3. Hän voitti karsinnan viimeisellä kierroksella.

Maanantaina hän kohtaa ison turnauksen ensimmäisellä kierroksella nro 4:nneksi sijoitetun ranskalaisen Caroline Garcian.

”Olen seurannut häntä paljon viime vuonna. Itse asiassa löimme yhdessä, kun olin 14-vuotias Rogers Cupissa. Pelasimme pisteitä. Hän johti 5-4. Käsittelin sitä aika hyvin”, Sebov sanoi Garciasta.

”Olen ehdottomasti hyvin innoissani ottelusta. Minulla on pelisuunnitelma, ja uskon, että minulla on hyvät mahdollisuudet antaa hänelle huono päivä.”

Sebov syntyi vuonna 1999, samana vuonna kuin hänen lapsuudenystävänsä Denis Shapovalov (molemmilla on ukrainalaiset äidit) ja vain vuotta ennen Bianca Andreescua ja Felix Auger-Aliassimea.

Nämä kolme ovat jo nousseet pelin huipputasolle ja ansainneet miljoonia palkintorahoina ja mainosrahoina, vaikka ovat vielä niin nuoria.

Sebovin ja hänen äitinsä Oksana Petrovskan kohdalla tilanne on ollut erilainen.

He ovat raataneet pienemmissä turnauksissa, halvemmissa hotelleissa ja paljon pienemmillä palkintorahoilla – ne eivät riitä läheskään toimeentuloon. Vain he kaksi: pelaaja ja valmentaja/äiti, maailmaa vastaan.

Yli yhdeksän vuoden aikana siitä, kun hän pelasi ensimmäisen ammattilaisturnauksensa Torontossa vuoden 2013 lopulla, Sebov on ansainnut alle 200 000 dollaria palkintorahaa.

Toisin kuin maanmiehensä, hän ei korvaa sitä sponsoroinnilla. Sebov ostaa suurimman osan tennis- ja harjoitusvaatteistaan isolta amerikkalaiselta tenniksen nettisivustolta.

Hänen kotinsa lähellä Toronton alueella on pari tennisklubia, joissa Tennis Canada on järjestänyt pelaajille mahdollisuuden varata kenttiä ilmaiseksi. Mutta sen jälkeen he ovat omillaan.

”Uskon, että jokaisella on oma polkunsa. Ihmiset sanovat: ’Voi, teillä kesti niin kauan, te kamppailitte niin kauan. Mikä on muuttunut?’ Ihmiset sanovat niin, mutta minä en oikeastaan usko siihen”, Sebov sanoi.

”Uskon, että tämä on tie, joka minun piti kulkea. Ja syy siihen, miksi minulla kesti kauemmin kuin muilla, on se, että pelini oli kunnossa, mutta fyysisesti en ollut kunnossa.”

Toinen oli COVID-epidemia, jonka aikana oli mahdotonta harjoitella suurimman osan ajasta. Eikä Kanadassa ollut pitkään aikaan alemman tason turnauksia. Ja kun pelaajat lähtivät Kanadasta kilpailemaan muualle, heidän oli suoritettava 14 päivän karanteeni palattuaan kotiin.

Pandemia maksoi hänelle – ja monille muille – pari vuotta.

Sebov oli teini-ikäisenä top-25-juniori; aikana juuri ennen Shapovalovin ja Auger-Aliassimen läpimurtoa vuonna 2016 hän oli käytännössä ainoa korkeatasoinen mahdollisuus Kanadasta, joka pelasi junioreiden Grand Slam -tasolla.

Mutta se on vienyt kauan aikaa, eikä Tennis Canada yleensä ole suuri fani pelaajille, joilla on vanhempi valmentajana.

Ja vaikka häntä on varmasti yritetty auttaa, erityisesti hänen juniorivuosinaan, se ei oikein onnistunut. Lopulta Sebovista ja Petrovskasta tuli soolopelaajia.

”Se on varmasti ajoittain haastavaa, mutta saamme sen toimimaan. Mielestäni olemme loistava tiimi; hän tuntee pelini paremmin kuin kukaan muu ja tulee aina tuntemaan. Ja hänellä on aina minun etuni mielessä”, Sebov sanoi. ”Luotan häneen täysin.”

Sebov sanoi, että jos hän olisi tilanteessa, jossa hänellä olisi taloudellisesti varaa matkavalmentajaan, hän tekisi sen yhdestä syystä: antaakseen äitinsä astua syrjään ja elää omaa elämäänsä.

”Äitini ja minä tiedämme, mitä minun on parannettava pelissäni, jotta voisin ottaa seuraavan askeleen. Luulen, että on enemmän mahdollisuuksia, että joku häiritsee sitä kuin että oikeasti auttaa”, Sebov sanoi.

Se ei kuitenkaan ole tällä hetkellä päällimmäisenä mielessä. Grand Slam -debyytillään Seboville taataan vajaat 100 000 dollaria (CAD), vaikka Garcia voittaisi hänet.

Hieno tapa aloittaa kausi. Se on lähes puolet siitä, mitä hän on ansainnut koko ammattilaisuransa aikana. Ja se antaa Seboville mahdollisuuden laatia aikataulunsa – ehkä ensimmäistä kertaa – ilman, että hänen tarvitsee miettiä ja analysoida jokaista kuluerää liikaa.

Matkan varrella Sebov on työskennellyt kohti yliopistotutkintoa verkossa, ja WTA-kiertue tekee yhteistyötä Indiana University Eastin kanssa, joka kattaa puolet lukukausimaksuista. Hän aloittaa toisen vuoden, pääaineenaan liiketalouden hallinto ja sivuaineenaan psykologia.

Joten jos läpimurto tulee myöhään, Seboville se tulee juuri ajallaan.

”Minusta on parempi kehittyä ihmisenä ennen kuin ampuu ylöspäin. Niinpä otin aikaa kehittyäkseni ihmisenä, pelaajana ja urheilijana. Ja uskon – tiedän – että olen parempi kuin että minulla olisi ollut nopea nousu ja sitten ehkä jättää pelin ennenaikaisesti loukkaantumisen takia tai vain henkisesti en pysty käsittelemään kaikkea tätä.

”Paineita on paljon.”